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Fútbol Americano

Fútbol Americano Profesional

El origen del fútbol profesional se remonta a 1892, con el contrato de $500 de William “Pudge” Heffelfinger para jugar en un partido de la Allegheny Athletic Association contra el Pittsburgh Athletic Club. En 1920 se formó la Asociación Americana de Fútbol Profesional. Esta liga cambió su nombre a la Liga Nacional de Fútbol (NFL) dos años más tarde, y eventualmente se convirtió en la liga mayor del fútbol americano. Inicialmente un deporte de las ciudades industriales del medio oeste, el fútbol profesional se convirtió en un fenómeno nacional.

Primeros jugadores, equipos y ligas (1892-1919)

A principios del siglo XX, el fútbol comenzó a imponerse en la población general de Estados Unidos y fue objeto de una intensa competencia y rivalidad, aunque de carácter localizado. Aunque los pagos a los jugadores eran considerados antideportivos y deshonrosos en ese momento, un club del área de Pittsburgh, la Asociación Atlética de Allegheny, del circuito de fútbol no oficial del oeste de Pensilvania, contrató subrepticiamente al ex guardia William “Pudge” Heffelfinger, de Yale. El 12 de noviembre de 1892, Heffelfinger se convirtió en el primer futbolista profesional conocido. Le pagaron $500 por jugar un partido contra el Pittsburgh Athletic Club. Heffelfinger levantó un balón de Pittsburgh y corrió 35 yardas para anotar, ganando el juego 4-0 para Allegheny. Aunque los observadores tenían sospechas, el pago se mantuvo en secreto durante años.

El 3 de septiembre de 1895 se jugó el primer partido totalmente profesional, en Latrobe, Pennsylvania, entre la Asociación Atlética de Latrobe y el Club Atlético Jeannette. Latrobe ganó el concurso 12-0. Durante este partido, el mariscal de campo de Latrobe, John Brallier, se convirtió en el primer jugador en admitir abiertamente que se le pagaba por jugar al fútbol. Le pagaron $10 más gastos para jugar. En 1897, la Asociación Atlética Latrobe pagó a todos sus jugadores durante toda la temporada, convirtiéndose en el primer equipo de fútbol completamente profesional. En 1898, William Chase Temple se hizo cargo de los pagos del equipo del Duquesne Country and Athletic Club, un equipo de fútbol profesional con sede en Pittsburgh desde 1895 hasta 1900, convirtiéndose en el primer propietario conocido de un club de fútbol individual. Más tarde ese mismo año, se fundó el Morgan Athletic Club, en el lado sur de Chicago. Este equipo más tarde se convirtió en los Cardenales de Chicago, luego en los Cardenales de St. Louis y ahora es conocido como los Cardenales de Arizona, convirtiéndolos en el equipo de fútbol profesional de operación continua más antiguo.

La primera liga de fútbol profesional conocida, conocida como la Liga Nacional de Fútbol (que no es la misma que la liga moderna) comenzó a jugar en 1902 cuando varios clubes de béisbol formaron equipos de fútbol para jugar en la liga, entre ellos el Philadelphia Athletics, el Pittsburgh Pirates y el Philadelphia Phillies. El equipo de los Pirates, el Pittsburgh Stars, ganó el campeonato de liga. Sin embargo, los Philadelphia Football Athletics y los Philadelphia Football Phillies también reclamaron el título. Un torneo de cinco equipos, conocido como la Serie Mundial de Fútbol fue organizado por Tom O’Rouke, el gerente del Madison Square Garden. El evento contó con los primeros partidos de fútbol profesional indoor de la historia. El primer partido profesional en pista cubierta fue el 29 de diciembre de 1902, cuando el Syracuse Athletic Club derrotó al “equipo de Nueva York” por 5-0. Syracuse ganaría la Serie 1902, mientras que el Club Atlético Franklin ganó la Serie en 1903. La Serie Mundial sólo duró dos temporadas.

El juego se trasladó al oeste, a Ohio, que se convirtió en el centro del fútbol profesional durante las primeras décadas del siglo XX. Pequeñas ciudades como Massillon, Akron, Portsmouth y Cantón apoyaron a equipos profesionales en una coalición informal conocida como la “Ohio League”, el predecesor directo de la actual Liga Nacional de Fútbol. En 1906, el escándalo de apuestas Bulldogs-Massillon Tigers del Cantón se convirtió en el primer gran escándalo del fútbol profesional en Estados Unidos. Fue el primer caso conocido de jugadores profesionales que intentaron arreglar un deporte profesional. Aunque los Tigres de Massillon no pudieron probar que los Bulldogs de Cantón habían lanzado el segundo juego, el escándalo empañó el nombre de los Bulldogs y ayudó a arruinar el fútbol profesional en Ohio hasta mediados de la década de 1910.

En 1915, los reformados Bulldogs del Cantón firmaron un contrato con Jim Thorpe, ex alumno del Olympian and Carlisle Indian School. Thorpe se convirtió en la cara del fútbol profesional durante los siguientes años y estuvo presente en la fundación de la Liga Nacional de Fútbol cinco años más tarde. Una interrupción en el juego en 1918 (debido a la Primera Guerra Mundial y la pandemia de gripe) permitió que la Liga Profesional de Fútbol de Nueva York recogiera parte del talento de la Liga de Ohio; la NYPFL se había unido alrededor de 1916, pero los esfuerzos para desafiar a los equipos de Ohio no tuvieron éxito hasta después de la suspensión. Para 1919, la Liga de Ohio y la Liga de Nueva York estaban relativamente en igualdad de condiciones entre sí y con equipos agrupados alrededor de ciudades importantes como Filadelfia, Chicago y Detroit.

Los primeros años de la NFL (1920-1932)

Formación

La expansión del fútbol profesional de alto nivel en 1919 amenazó con aumentar drásticamente el costo del juego al desencadenar guerras de ofertas. Los diversos circuitos regionales determinaron que formar una liga, con reglas ejecutables, mitigaría estos problemas.

En 1920, se fundó la Conferencia Americana de Fútbol Profesional, en una reunión en un concesionario de automóviles Hupmobile en Cantón, Ohio. Jim Thorpe fue elegido el primer presidente de la liga. Inicialmente la nueva liga consistía sólo de los equipos de la Liga de Ohio, aunque algunos de los equipos declinaron la participación. Después de varias reuniones más, se formalizó la membresía de la liga. Un mes más tarde, el 17 de septiembre, la liga pasó a llamarse Asociación Americana de Fútbol Profesional, a la que se sumaron Buffalo y Rochester, de la liga de Nueva York, y Detroit, Hammond (un equipo de los suburbios de Chicago) y varios otros equipos de circuitos cercanos. Los equipos originales lo eran:

  • Akron Pros
  • Buffalo All-Americans
  • Canton Bulldogs
  • Chicago Tigers
  • Cleveland Indians
  • Columbus Panhandles
  • Dayton Triangles
  • Decatur Staleys
  • Detroit Heralds
  • Hammond Pros
  • Muncie Flyers
  • Racine Cardinals
  • Rochester Jeffersons
  • Rock Island Independents

En sus primeros años, la liga era poco más que un acuerdo formal entre equipos para enfrentarse entre sí y para declarar un campeón al final de la temporada. A los equipos todavía se les permitía jugar fuera de la liga. En la temporada de 1920, varios equipos abandonaron y no lograron cumplir con su calendario. Sólo cuatro equipos: Akron, Buffalo, Canton, y Decatur, terminaron el programa. Akron se proclamó campeón de la primera liga, con el único récord invicto entre los equipos restantes.

Desde su creación en 1920 como una coalición de varios equipos regionales, la Asociación Americana de Fútbol Profesional tuvo comparativamente pocos jugadores afroamericanos; un total de nueve personas de raza negra se prepararon para los equipos de la NFL entre 1920 y 1926, entre ellos el futuro abogado, activista negro y el internacionalmente aclamado artista Paul Robeson. Fritz Pollard y Bobby Marshall fueron los primeros jugadores negros en lo que hoy es la NFL en 1920. Pollard se convirtió en el primer entrenador negro en 1921 y en el primer mariscal de campo negro en la NFL en 1923.

Expansión

En 1921, varios equipos más se unieron a la liga, aumentando la membresía a 22 equipos. Entre las nuevas adiciones se encontraban los Green Bay Packers, que ahora tienen el récord de uso más largo de un nombre de equipo sin cambios. También en 1921, A. E. Staley, propietario del Decatur Staleys, vendió el equipo al entrenador George Halas, quien se convirtió en una de las figuras más importantes en el primer medio siglo de la NFL. En 1921, Halas trasladó al equipo a Chicago, pero mantuvo el apodo de los Staleys. En 1922 el equipo pasó a llamarse los Chicago Bears. Los Staleys ganaron el Campeonato AFPA de 1921, sobre los Buffalo All-Americans en un evento más tarde conocido como la “Staley Swindle”. La APFA pasó a llamarse Liga Nacional de Fútbol el 24 de junio de 1922.

A mediados de la década de 1920, el número de miembros de la NFL había crecido a 25 equipos, y se formó una liga rival conocida como la Liga Americana de Fútbol. El rival de la AFL se retiró después de una sola temporada, pero simbolizaba un creciente interés por el fútbol profesional. Varias estrellas de la universidad se unieron a la NFL, sobre todo Red Grange de la Universidad de Illinois, a quien los Chicago Bears llevaron en 1925 en una famosa gira por los establos. Otro escándalo esa temporada se centró en un partido de 1925 entre los Cardenales de Chicago y los Tejones de Milwaukee. El escándalo involucró a un jugador de Chicago, Art Folz, que contrató a un grupo de futbolistas de secundaria para jugar con los Tejones de Milwaukee, contra los Cardenales. Esto aseguraría un rival inferior para Chicago. El juego se utilizó para ayudar a apuntalar su porcentaje de victorias y derrotas y como una oportunidad de luchar contra el Campeonato de 1925 lejos del primer lugar Pottsville Maroons. Todos los partidos fueron severamente castigados inicialmente; sin embargo, unos meses después, los castigos fueron revocados. También ese año una controvertida disputa despojó a los cimarrones del título de la NFL y se lo otorgó a los Cardenales.

La primera evidencia de mujeres jugando al fútbol americano organizado fue en 1926, cuando las Chaquetas Amarillas de Frankford (las predecesoras de las Águilas de Filadelfia modernas) emplearon equipos femeninos para el entretenimiento en el medio tiempo.

1932 Partido de desempate de la NFL

Al final de la temporada 1932, los Chicago Bears y los Portsmouth Spartans estaban empatados con los mejores récords de la temporada regular. Para determinar el campeón, la liga votó por celebrar su primer partido de playoff. Debido al clima frío, el juego se llevó a cabo bajo techo en el Estadio de Chicago, lo que forzó algunos cambios temporales en las reglas. Chicago ganó, 9-0. La repesca fue tan popular que la liga se reorganizó en dos divisiones para la temporada de 1933, con los ganadores avanzando a un juego de campeonato programado. También se instituyeron una serie de cambios en las reglas: los postes de goal fueron movidos hacia adelante a la línea de goal, cada jugada comenzó entre las marcas de hash, y los pases hacia adelante podían originarse desde cualquier parte detrás de la línea de scrimmage (en lugar de los cinco yardas anteriores detrás).

Estabilidad y crecimiento de la NFL (1933-1957)

La década de 1930 representó un momento importante de transición para la NFL. La membresía en la Liga era fluida antes de mediados de la década de 1930. 1936 fue el primer año en el que no hubo movimientos de franquicia, antes de ese año 51 equipos habían desaparecido. También en 1936, la NFL instituyó el primer borrador de jugadores universitarios. Con el primer borrador de selección, las Águilas de Filadelfia eligieron al ganador del Trofeo Heisman, Jay Berwanger, pero se negó a jugar profesionalmente. También en ese año, se formó otra AFL, pero también duró sólo dos temporadas. El 22 de octubre de 1939, los Dodgers del “Fútbol” de Brooklyn, ya desaparecidos, derrotaron a los Philadelphia Eagles 24-14, en Ebbets Field, en el primer partido de fútbol profesional televisado. En 1941, la NFL nombró a su primer Comisionado, Elmer Layden. El nuevo cargo sustituyó al de Presidente. Layden mantuvo el puesto durante cinco años, antes de ser reemplazado por el copropietario de Pittsburgh Steelers, Bert Bell, en 1946.

El fútbol, en sí mismo, cambió en 1934, con un cambio en las reglas que redujo más el tamaño del balón en los extremos y en el centro. Esta nueva pelota, más elegante, facilitó mucho el manejo, especialmente para los transeúntes.

En 1933, el último año de integración, la NFL tenía dos jugadores negros, Joe Lillard y Ray Kemp. Ambos se habían ido al final de la temporada: Lillard, debido en gran parte a su tendencia a meterse en peleas, no fue invitado a volver a los Cardenales de Chicago a pesar de que en 1933 fue responsable de casi la mitad de los puntos de los Cardenales, mientras que Kemp renunció por su propia voluntad para seguir una carrera de entrenador (una que resultó ser larga y exitosa). Muchos observadores atribuirán el posterior bloqueo de jugadores negros a la entrada de George Preston Marshall en la liga en 1932. Marshall se negó abiertamente a tener atletas negros en su equipo de los Boston Braves/Washington Redskins, y al parecer presionó al resto de la liga para que hiciera lo mismo. Marshall, sin embargo, probablemente no era la única razón: la Gran Depresión había alimentado un aumento del racismo y la segregación autoinfligida en todo el país, y la política interna probablemente tuvo tanto efecto como la presión externa. La hostilidad de Marshall estaba dirigida específicamente a la raza negra; permitió (y promovió) abiertamente a los nativos americanos en su equipo, incluyendo a su primera entrenadora, Lone Star Dietz, que en ese momento se creía ampliamente que era nativa americana. La elección de Pieles Rojas como nombre de su equipo en 1933 fue en parte para mantener las connotaciones nativas que venían con el nombre del equipo anterior, los Boston Braves. Otra razón para el sentimiento anti-negro de Marshall era conseguir el favor del sur de los Estados Unidos; los Pieles Rojas de Marshall tenían un gran número de seguidores en esa parte del país, que defendió vigorosamente, y se enfrentó a los esfuerzos de la NFL para poner equipos de expansión en el sur hasta que Clint Murchison, Jr.El exitoso intento de extorsión de Murchison (Murchison adquirió los derechos de la canción de lucha de los Pieles Rojas y amenazó con no dejar que Marshall la usara a menos que consiguiera un equipo de expansión en Dallas) llevó al establecimiento de los Dallas Cowboys en 1960. Para 1934, no había más jugadores negros en la liga. La NFL no tuvo otro jugador negro hasta después de la Segunda Guerra Mundial.

Durante la Segunda Guerra Mundial, la escasez de jugadores llevó a una reducción de la liga a medida que varios equipos se retiraban y otros se fusionaban. Entre los equipos fusionados de corta duración estaban los Steagles (Pittsburgh y Filadelfia) en 1943, los Card-Pitts (Chicago Cardinals y Pittsburgh) en 1944, y un equipo formado por la fusión de los Brooklyn Dodgers y los Boston Yanks en 1945.

1946 fue un año importante en la historia del fútbol profesional, ya que fue el año en que la NFL se reintegró. Los Rams de Los Ángeles firmaron dos jugadores afroamericanos, Kenny Washington y Woody Strode. También ese año, una liga competidora, la All-America Football Conference (AAFC), comenzó a operar.

Durante la década de 1950, otros equipos entraron en la liga. En 1950, la AAFC se retiró, y tres equipos de esa liga fueron absorbidos por la NFL: los Cleveland Browns (que habían ganado el Campeonato de la AAFC cada año de existencia de la liga), los San Francisco 49ers, y los Baltimore Colts (no es lo mismo que la franquicia moderna, esta versión se retiró después de un año). El resto de los jugadores fueron elegidos por los ahora 13 equipos de la NFL en un borrador de dispersión. También en 1950, los Rams de Los Ángeles se convirtieron en el primer equipo en televisar todo su programa, marcando el comienzo de una importante relación entre la televisión y el fútbol profesional. En 1952, los tejanos de Dallas desaparecieron, convirtiéndose en la última franquicia de la NFL en hacerlo. Al año siguiente se formó una nueva franquicia de Baltimore Colts para hacerse cargo de los activos de los tejanos. El sindicato de jugadores, conocido como la Asociación de Jugadores de la NFL, se formó en 1956.

El mejor juego jamás jugado (1958)

Al final de la temporada 1958 de la NFL, los Baltimore Colts y los New York Giants se enfrentaron en el Yankee Stadium para determinar el campeón de la liga. Empatado después de 60 minutos de juego, se convirtió en el primer partido de la NFL en sufrir muerte súbita en horas extras. El marcador final fue Baltimore Colts 23, New York Giants 17. Desde entonces, el juego ha llegado a ser ampliamente conocido como “el mejor juego jamás jugado”. Fue transmitido en vivo por la cadena de televisión NBC, y la exposición nacional que proporcionó a la liga ha sido citada como un hito en la historia del fútbol profesional, ayudando a impulsar a la NFL a convertirse en una de las ligas deportivas más populares de Estados Unidos. El periodista Tex Maule dijo sobre el concurso: “Este, por primera vez, fue un juego verdaderamente épico que encendió la imaginación de un público nacional”.

Liga Americana de Fútbol, fusión y Vince Lombardi (1959-1969)

En 1959, el comisionado de la NFL durante mucho tiempo, Bert Bell, murió de un ataque cardíaco mientras asistía a un partido de los Eagles/Steelers en Franklin Field. Ese mismo año, el empresario de Dallas, Texas, Lamar Hunt, lideró la formación de la rival Liga Americana de Fútbol, la cuarta liga de ese tipo que lleva ese nombre, con el héroe de guerra y ex gobernador de Dakota del Sur Joe Foss como su Comisionado. A diferencia de las ligas rivales anteriores, y reforzada por la exposición televisiva, la AFL representaba una amenaza significativa para el dominio de la NFL en el mundo del fútbol profesional. En 1960, la AFL comenzó a jugar con ocho equipos y un programa de doble ronda de catorce partidos. El nuevo comisionado de la NFL, Pete Rozelle, asumió el cargo ese mismo año. La AFL generalmente evitó colocar a los equipos en mercados donde competían directamente con franquicias establecidas de la NFL. Aunque cuatro equipos inaugurales de la AFL compartieron mercados con los equipos de la NFL -los tejanos de Dallas, los Chargers de Los Ángeles, los Titans de Nueva York y los Raiders de Oakland (estos últimos compartiendo el área de la bahía de San Francisco con los 49ers de San Francisco)- sólo las franquicias de Nueva York (rebautizados los New York Jets) y Oakland siguieron compitiendo directamente con los equipos de la NFL después de los primeros años de la liga. Los Chargers se mudaron a San Diego después de la temporada 1960 y los Texans se mudaron a Kansas City después de la temporada 1962, convirtiéndose en los Chiefs.

Cuando Chuck Bednarik se retiró de la selección de las Águilas de Filadelfia en 1962, se convirtió en el último jugador de fútbol profesional a tiempo completo. Después de su retiro, Bednarik se convirtió en un crítico abierto de la falta de resistencia del jugador de fútbol moderno bajo la sustitución libre.

La AFL fue capaz de convertirse en una alternativa viable a la NFL ya que hizo un esfuerzo concertado para atraer talento establecido lejos de la NFL, firmando la mitad de las opciones de la primera ronda de la NFL en 1960. La AFL trabajó arduamente para asegurar a los mejores jugadores universitarios, muchos de ellos de fuentes virtualmente no aprovechadas por la liga establecida: universidades pequeñas y universidades predominantemente negras. Dos de los ocho entrenadores de las ocho franquicias originales de la AFL, Hank Stram (tejanos/jefes) y Sid Gillman (Chargers) finalmente fueron admitidos al Salón de la Fama. Dirigido por el dueño de Oakland Raiders y comisionado de la AFL Al Davis, la AFL estableció un “cofre de guerra” para atraer a los mejores talentos con una paga más alta que la que recibieron de la NFL. El ex mariscal de campo de los Green Bay Packers, Babe Parilli, se convirtió en una estrella de los Boston Patriots durante los primeros años de la AFL, y el pasador de la Universidad de Alabama, Joe Namath, rechazó a la NFL para jugar con los New York Jets. Namath se convirtió en la cara de la liga cuando alcanzó su punto álgido de popularidad a mediados de la década de 1960. Los métodos de Davis funcionaron, y en 1966, la liga juvenil forzó una fusión parcial con la NFL. Las dos ligas acordaron tener un borrador común y jugar en un juego de final de temporada común, conocido como el Campeonato Mundial de la AFL-NFL. Dos años más tarde, el nombre del juego fue cambiado al de Super Bowl. Los equipos de la AFL ganaron los dos Super Bowls siguientes, y en 1970, las dos ligas se fusionaron para formar una nueva liga de 26 equipos. La resultante recién expandida NFL eventualmente incorporó algunas de las innovaciones que condujeron al éxito de la AFL, tales como incluir nombres en las camisetas de los jugadores, relojes oficiales del marcador, contratos de televisión nacional (la adición del Fútbol del Lunes por la Noche le dio a la NFL los derechos de transmisión en todas las Tres Grandes cadenas de televisión), y compartir los ingresos de transmisión entre los equipos locales y los equipos visitantes.

Los Washington Redskins no tenían jugadores negros hasta que el Secretario del Interior, Stewart Udall, amenazó con desalojarlos del estadio de Washington D.C. a menos que ficharan a un jugador negro. Los Pieles Rojas primero intentaron cumplir con el borrador de Ernie Davis, quien se negó a jugar bajo el mando de Marshall; los Pieles Rojas a su vez intercambiaron a Davis con los Cleveland Browns. Los Pieles Rojas finalmente ficharon a Bobby Mitchell y a otros dos jugadores afroamericanos en 1962, convirtiéndose así en el último gran equipo de fútbol profesional de Estados Unidos en integrarse.

Vince Lombardi dirigió a los Green Bay Packers como entrenador principal y gerente general durante la década de 1960, donde sus esfuerzos llevaron al equipo a tres campeonatos consecutivos y cinco en total de la Liga Nacional de Fútbol en siete años, además de ganar los dos primeros Super Bowls después de las temporadas 1966 y 1967 de la NFL. Lombardi es considerado por muchos como uno de los mejores y más exitosos entrenadores de la historia del fútbol profesional. En 1960, a pesar de que la barrera del color todavía existía en la NFL, ya que los Pieles Rojas en ese momento todavía se negaban a jugar con jugadores negros, Jack Vainisi, el Director Scout de los Packers, y Lombardi estaban decididos “a ignorar los prejuicios que prevalecían entonces en la mayoría de las oficinas centrales de la NFL en su búsqueda de los jugadores más talentosos”. Lombardi explicó sus puntos de vista diciendo que él “… no veía a sus jugadores ni como negros ni como blancos, sino como Packer green”. Entre los entrenadores profesionales de fútbol, la opinión de Lombardi sobre la discriminación no era de rigor en medio del movimiento de derechos civiles. Una relación interracial entre uno de los novatos de Packer y una mujer joven fue traída a la atención de Lombardi por los veteranos de Packer en su primer campamento de entrenamiento en Green Bay. Al día siguiente, en el campo de entrenamiento, Lombardi, que tenía una política de tolerancia cero hacia el racismo, respondió advirtiendo a su equipo que si algún jugador mostraba prejuicios, de alguna manera, ese jugador sería expulsado del equipo. Lombardi, que se oponía vehementemente a la discriminación de Jim Crow, hizo saber a todos los establecimientos de Green Bay que si no acomodaban a sus jugadores negros de igual manera que a sus jugadores blancos, entonces ese negocio estaría fuera de los límites de todo el equipo. Antes del comienzo de la temporada regular de 1960, instituyó la política de que los Packers sólo se alojarían en lugares que aceptaran a todos sus jugadores. En el campo de golf Oneida Golf and Riding Country Club en Green Bay, del cual Lombardi era miembro, Lombardi exigió que se le permitiera elegir un caddie nativo americano, incluso si había caddies blancos disponibles. El punto de vista de Lombardi sobre cuestiones raciales era el resultado de su fe religiosa y de los prejuicios que había experimentado como italo-estadounidense. Aunque Lombardi era conocido por tratar a sus jugadores con dureza en los entrenamientos y durante los partidos, insistió en el respeto incondicional por los jugadores gays y el personal de recepción. Exigiendo “Nada más que aceptación” de los jugadores y entrenadores hacia toda la gente, Lombardi despediría a un entrenador o liberaría a un jugador si insultara la orientación sexual de alguien. En Washington, el subdirector general de Lombardi, David Slatterly, era gay, al igual que el director de relaciones públicas Joe Blair, a quien describieron como la “mano derecha” de Lombardi. Según su hijo, Vince Lombardi, Jr. veía a todos como iguales, y creo que tener un hermano gay (Hal) fue un factor importante en su enfoque…. Creo que mi padre habría sentido: “Espero haber creado una atmósfera en el vestuario donde esto no sería un problema en absoluto”. Y si tienes un problema, el problema será tuyo porque mi vestuario sólo tolerará la aceptación”. A su llegada a Washington, Lombardi estaba al tanto de la orientación sexual de Jerry Smith. “Lombardi protegió y amó a Jerry”, dijo su ex compañero de equipo Dave Kopay. Lombardi trajo a Smith a su oficina y le dijo que su orientación sexual nunca sería un problema mientras estuviera entrenando a los Redskins; Smith sería juzgado únicamente por su desempeño en el campo y su contribución al éxito del equipo. Bajo el liderazgo de Lombardi, Smith floreció, convirtiéndose en una parte integral de la ofensiva de Lombardi, y fue elegido Primer Equipo All-Pro por primera vez en su carrera, que también fue la única temporada de Lombardi como entrenador principal de Redskin. Lombardi invitó a otros jugadores gays a un campo de entrenamiento y esperaba en privado que demostraran que podían ganar un puesto en el equipo. En el campo de entrenamiento de los Redskins de Washington en 1969, Ray McDonald era un jugador gay, con habilidades inferiores a la media, que intentaba volver a entrar en la lista de los Redskins, pero esta vez con Lombardi como nuevo entrenador de los Redskins. Fiel a su palabra, Lombardi le dijo al entrenador de atletismo, George Dickson, `Quiero que te pongas a trabajar en McDonald, que lo hagas y que trabajes en él, y si escucho que uno de vosotros hace referencia a su hombría, te irás de aquí antes de que se te caiga el culo’. El trofeo del Super Bowl de la Liga Nacional de Fútbol lleva el nombre de Lombardi en honor a su inesperada muerte por cáncer en 1970. Fue consagrado en el Salón de la Fama del Fútbol Profesional en 1971.

Fútbol profesional (desde 1970 hasta la actualidad)

Después de la fusión NFL

La NFL continuó creciendo, adoptando eventualmente algunas innovaciones de la AFL, incluyendo la conversión de dos puntos en 1994. Se ha expandido varias veces a su actual membresía de 32 equipos, y el Super Bowl se ha convertido en un fenómeno cultural a través de los Estados Unidos. Uno de los eventos televisivos más populares anualmente en los Estados Unidos, se ha convertido en una importante fuente de ingresos publicitarios para las cadenas de televisión que lo han transmitido y sirve como medio para que los anunciantes estrenen anuncios elaborados y costosos para sus productos. La NFL ha crecido hasta convertirse en la liga deportiva de espectadores más popular de Estados Unidos.

Una de las cosas que ha marcado a la NFL moderna como diferente de otras grandes ligas deportivas profesionales es la aparente paridad entre sus 32 equipos. Mientras que de vez en cuando han surgido equipos dominantes, la liga ha sido citada como una de las pocas donde cada equipo tiene una posibilidad realista de ganar el campeonato de año en año. El complejo acuerdo laboral de la liga con su sindicato de jugadores, que exige un límite salarial estricto y la distribución de los ingresos entre sus clubes, impide que los equipos más ricos acumulen a los mejores jugadores y da incluso a los equipos de ciudades más pequeñas como Green Bay y Nueva Orleans la oportunidad de competir por el Super Bowl. Uno de los principales arquitectos de este acuerdo laboral fue el ex comisionado de la NFL Paul Tagliabue, quien presidió la liga de 1989 a 2006. Además de proporcionar paridad entre los clubes, el actual contrato laboral, establecido en 1993 y renovado en 1998 y 2006, ha mantenido bajos los salarios de los jugadores -el más bajo entre los cuatro deportes de las grandes ligas de Estados Unidos- y ha ayudado a convertir a la NFL en la única gran liga deportiva profesional estadounidense desde 1993 que no ha sufrido ninguna huelga o paro laboral de jugadores. En 1994, Paul Tagliabue aprobó la creación del Comité de Lesión Cerebral Traumática Ligera (MTBI, por sus siglas en inglés) con el objetivo declarado de estudiar los efectos de las conmociones cerebrales y las lesiones subconmocionales en los jugadores de la NFL. Tagliabue designó al reumatólogo Dr. Elliot Pellman para presidir el comité. El nombramiento de Pellman fue objeto de duras críticas, porque no es neurólogo ni neuropsicólogo y a menudo admitió ignorancia sobre las lesiones en la cabeza.

Desde que asumió el cargo de comisionado antes de la temporada 2006, Roger Goodell ha hecho de la conducta de los jugadores una prioridad de su oficina. Desde que asumió el cargo, varios jugadores de alto nivel han tenido problemas con la ley, desde Adam “Pacman” Jones hasta Michael Vick. En estos y otros casos, el Comisionado Goodell ha ordenado largas suspensiones para los jugadores que caen fuera de los límites de conducta aceptables. Sin embargo, Goodell sigue siendo una figura poco popular para muchos de los aficionados de la liga, que lo perciben como un intento de cambiar la identidad de la NFL y dañar el deporte de forma aleatoria.

En 2010, la NFL finalmente reconoció que muchos de sus ex jugadores estaban sufriendo de encefalopatía traumática crónica (ETC). En 2013 se publicó un libro escrito por los reporteros de ESPN Mark Fainaru-Wada y Steve Fainaru, que se emitió inicialmente como documental, sobre lesiones cerebrales traumáticas en la Liga Nacional de Fútbol (NFL), en particular conmociones cerebrales y encefalopatía traumática crónica (ETC). El documental, titulado Liga de la Negación: La crisis de conmoción cerebral de la NFL fue producida por Frontline y transmitida por PBS. El libro y la película, ambos dedican una atención significativa a la historia de Mike Webster y sus lesiones cerebrales relacionadas con el fútbol, y el patólogo que examinó el cerebro de Webster, Bennet Omalu. La película también examina de cerca los esfuerzos de los investigadores dirigidos por Ann McKee en el Centro para el Estudio de la Encefalopatía Traumática de la Universidad de Boston, donde se han examinado los cerebros de varios ex atletas de la NFL. El 30 de septiembre de 2014, se anunció que 76 de los 79 cerebros de ex jugadores de la NFL estudiados por la Dra. Ann McKee y sus colegas resultaron positivos para CTE. El estudio realizado fue el mayor estudio de banco de cerebros hasta la fecha y duplicó el número de casos confirmados de TCE. Jugar fútbol americano sigue teniendo consecuencias mortales con 92 jugadores que mueren entre 2005 y 2014, incluyendo 8 muertes en 2013, 11 en 2014 y 11 en 2015 a partir de noviembre de 2015.

Otras ligas profesionales

Las ligas profesionales menores, como la United Football League original, la Atlantic Coast Football League, la Texas Football League, la Seaboard Football League y la Continental Football League existían en abundancia en los años sesenta y principios de los setenta, con diversos grados de éxito.

Varias otras ligas de fútbol profesional se han formado desde la fusión de la AFL-NFL, aunque ninguna ha tenido el éxito de la AFL. En 1974, la Liga Mundial de Fútbol se formó y fue capaz de atraer a estrellas como Larry Csonka fuera de la NFL con contratos lucrativos. Sin embargo, la mayoría de las franquicias de la WFL eran insolventes y la liga se retiró en 1975; los Memphis Southmen, el equipo que había firmado Csonka y el más estable financieramente de los equipos, demandaron sin éxito para unirse a la NFL. La Asociación Americana de Fútbol se formó como una continuación del legado de la WFL en 1978, aunque en una escala salarial mucho más baja. Esa liga duró hasta 1982.

En 1970, Patricia Palinkas se convirtió en la primera mujer en jugar en un equipo de fútbol semiprofesional masculino cuando se unió a los Orlando Panthers. En 1974, se fundó la Liga Nacional de Fútbol Femenino, comenzando con 7 equipos. A mediados de la década de 1970, la tarifa promedio de entrada a la franquicia de la NWFL era de $10,000. Los Toledo Troopers tuvieron un récord de 39 victorias, 1 derrota y 1 empate entre 1971 y 1976, pero se retiraron en 1980 debido a problemas financieros. La NWFL se tomó un año libre para reestructurarse en 1987, pero para el año siguiente la liga se había dividido en dos, con los restos de la NWFL con sede en Toledo y la nueva Asociación de Fútbol Femenino de Ataque con sede en Grand Rapids, Michigan.

En 1982, la Liga de Fútbol de Estados Unidos se formó como una liga de primavera, y disfrutó de un éxito moderado durante sus dos primeras temporadas detrás de estrellas como Jim Kelly y Herschel Walker. Tenía la intención de trasladar su calendario al otoño de 1986, y trató de competir directamente con la NFL, pero a pesar de ganar una demanda antimonopolio contra la antigua liga, a la USFL sólo se le concedieron daños simbólicos, privando a la liga de los fondos que necesitaba para mantenerse solvente. La USFL cesó sus operaciones un mes antes de que comenzara su primera temporada de otoño.

La NFL fundó una liga de desarrollo conocida como la Liga Mundial de Fútbol Americano con equipos basados en los Estados Unidos, Canadá y Europa. El WLAF funcionó durante dos años, de 1991 a 1992. La liga tuvo un paréntesis de dos años antes de reorganizarse como NFL Europa en 1995, con equipos sólo en ciudades europeas. El nombre de la liga fue cambiado a NFL Europa en 2006. Después de la temporada 2007, la NFL anunció que estaba cerrando la liga para enfocar sus esfuerzos de mercadeo internacional de otras maneras, tales como jugar partidos de la temporada regular de la NFL en ciudades fuera de los Estados Unidos.

Ligas efímeras como la Liga Regional de Fútbol y la Liga de Fútbol de Primavera se formaron tras el auge de las punto com, pero se evaporaron poco después de que terminara el auge.

En 2001, el XFL se formó como una empresa conjunta entre la Federación Mundial de Lucha Libre y la red de televisión NBC. Se retiró después de una temporada ante el rápido descenso del interés de los aficionados y una mala reputación. Sin embargo, estrellas del XFL como Tommy Maddox y Rod “He Hate Me” Smart tuvieron éxito en la NFL.

La United Football League fue una liga de cuatro equipos totalmente profesional que jugó su primera temporada en octubre-noviembre de 2009. En esta liga participaron Mark Cuban, magnate de los medios de comunicación y propietario de los Dallas Mavericks de la Asociación Nacional de Baloncesto, y William Hambrecht, un prominente inversionista de Wall Street. La UFL se vio acosada por numerosos problemas financieros, algunos de los cuales se debieron a la incapacidad de vender los derechos de televisión, a la insuficiencia de los ingresos por venta de entradas y a gastos insuperables. A mediados de su cuarta temporada, la liga cerró abruptamente, después de lo cual varias docenas de ex jugadores y entrenadores demandaron para recuperar los salarios impagos; todos los equipos restantes se habían retirado y cerrado sus oficinas en marzo de 2013.

La Liga de Fútbol de las Estrellas jugó tres temporadas como una liga marginalmente profesional de 2011 a 2013, con sus dos últimas temporadas restringidas completamente al estado de Florida. La Fall Experimental Football League, una liga explícitamente menor, jugó dos temporadas cortas en 2014 y 2015.