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Campeonato de la NFL

A lo largo de su historia, la Liga Nacional de Fútbol (NFL) y otras ligas rivales de fútbol americano han utilizado varios formatos diferentes para determinar a sus campeones de liga, incluyendo un período de partidos entre ligas que determinan a un verdadero campeón nacional.

Después de su fundación en 1920, la NFL determinó por primera vez a los campeones a través de las clasificaciones de fin de temporada, pero cambió a un sistema de playoff en 1933. La rival Conferencia de Fútbol Americano (AAFC) y la Liga Americana de Fútbol (AFL) se han fusionado desde entonces con la NFL (los dos únicos equipos de la AAFC que existen actualmente se unieron a la NFL en 1950, los Cleveland Browns y los San Francisco 49ers), pero los partidos de campeonato y los récords de la AAFC no están incluidos en los libros de récords de la NFL. La AFL comenzó a jugar en 1960 y, al igual que su liga rival, utilizó un sistema de playoff para determinar a su campeón.

Desde 1966-1969 antes de la fusión en 1970, la NFL y la AFL acordaron llevar a cabo un juego de campeonato definitivo, primero llamado el Juego del Campeonato Mundial de la AFL-NFL y luego rebautizado como el Super Bowl después de 1968. Después de la fusión en 1970, el nombre del Super Bowl continuó como el juego para determinar el campeón de la NFL. El factor más importante de la fusión fue que los diez equipos de la AFL se unieron a la NFL en 1970 y cada partido y récord de campeonato de la AFL está incluido en los libros de récords de la NFL. El antiguo Juego del Campeonato de la NFL se convirtió en el Juego del Campeonato de la NFC, mientras que el antiguo Juego del Campeonato de la AFL se convirtió en el Juego del Campeonato de la AFC. La NFL incluye en sus libros de récords los antiguos partidos del campeonato de la AFL/NFL con “nuevos” partidos del campeonato de la AFC/NFC. Los Green Bay Packers han ganado la mayoría de los campeonatos con un total de 13 (9 campeonatos de la NFL antes de la fusión, cuatro (4) campeonatos del Super Bowl). Los Packers son también el único equipo que ha ganado tres campeonatos consecutivos, habiéndolo hecho dos veces (1929-1931, 1965-1967). Los Chicago Bears han ganado el segundo mayor número de campeonatos generales con nueve (9) (ocho campeonatos de la NFL, un campeonato del Super Bowl).

1920–1932: Los primeros años

En sus inicios en 1920, la NFL no tenía sistema de playoff ni juego de campeonato: el campeón era el equipo con el mejor récord durante la temporada determinado por el porcentaje de victorias, con empates omitidos. Esto a veces conducía a resultados muy inusuales, ya que los equipos jugaban entre seis y veinte partidos de liga en una temporada, y no todos los equipos jugaban el mismo número de partidos o contra talentos de la liga.

Como resultado, en las primeras seis temporadas de la liga, cuatro títulos de liga fueron disputados y tuvieron que ser resueltos por el comité ejecutivo de la liga. En 1920, los Profesionales de Akron quedaron invictos, empatando tres partidos, pero dos equipos que habían ganado más partidos (y que ambos habían empatado con Akron), los Buffalo All-Americans y Decatur Staleys, solicitaron a la liga una parte del título; las peticiones de ambos equipos fueron denegadas, y a Akron se le otorgó la primera (y única) Copa Brunswick-Balke Collender. Según las reglas modernas de desempate, Akron y Buffalo serían co-campeones. Akron y Buffalo premiaron a los miembros de su equipo con medallones de oro.

El siguiente fue en la temporada de la NFL de 1921, entre los mismos All-Americanos y los Staleys (ahora con base en Chicago). Buffalo había insistido en que el último partido entre los dos era un partido de exhibición que no debía contarse para la clasificación, sin embargo, el dueño de Chicago, George Halas, y la administración de la liga insistieron en que el juego se contara en su clasificación (la liga, en ese momento, no reconocía los partidos de exhibición). El resultado fue que aunque los dos equipos estaban efectivamente empatados en la clasificación, el juego disputado, habiendo sido jugado más tarde, recibió más peso y por lo tanto terminó siendo considerado un juego de campeonato de facto. Chicago también tuvo un partido menos.

Una situación casi idéntica se repitió en 1924, cuando Chicago intentó la misma táctica en un partido final contra los Cleveland Bulldogs, pero la liga gobernó en sentido contrario y declaró el último partido “post-temporada”, dando a los Bulldogs su tercer título de liga consecutivo.

El cuarto y último título disputado fue la controversia del Campeonato NFL de 1925 entre los Cardenales de Pottsville y los Cardenales de Chicago. Los Cardenales habían sido suspendidos controversialmente por la liga al final de la temporada de 1925 de la NFL por un juego no autorizado contra un equipo que no era de la NFL, lo que permitió a los Cardenales organizar dos partidos bastante fáciles (uno contra un equipo que consistía en parte de jugadores de secundaria, también en contra de las reglas de la liga) para pasar a Pottsville en la clasificación. La liga otorgó a los Cardinals el título, uno de los dos únicos en la historia del equipo, pero los Cardinals rechazaron la oferta y el campeonato fue desocupado.

Sólo en 1933, cuando la familia Bidwill (que todavía es dueña de los Cardinals) compró el equipo, los Cardinals revirtieron su decisión y reclamaron el título como suyo, una decisión que continúa siendo disputada, con los Bidwills oponiéndose a cualquier cambio en el registro y los dos equipos actuales de Pennsylvania a favor. La liga reconoció la reivindicación del título por parte de los Bidwill y no ha tomado ninguna otra medida al respecto, aunque en el Salón de la Fama del Fútbol Profesional se encuentra un trofeo de campeonato fabricado por los cimarrones. Irónicamente, fue la victoria de Pottsville en ese partido contra el Notre Dame All-Stars lo que dio legitimidad al fútbol profesional sobre el fútbol universitario.

Parte de la controversia sobre estos temas proviene de los criterios que la liga utilizó para determinar a su campeón. La liga utilizó como criterio una variación del porcentaje de victorias, en la que el número de victorias se divide por la suma de victorias y derrotas, y se excluyeron los empates. La liga comenzó a considerar los empates en su clasificación en 1972, contando como la mitad de una victoria y la otra mitad de una derrota, pero esto no se aplicó retroactivamente. Si lo hubiera sido, habría cambiado el resultado de cuatro campeonatos de 1920-1931: los Buffalo All-Americanos habrían empatado a los Akron Pros por el título de 1920, los Duluth Kelleys habrían empatado a los Cleveland Bulldogs por el título de 1924, los Pottsville Maroons habrían ganado en 1925, y los New York Giants habrían ganado en 1930.

Si se hubiera utilizado el diferencial ganado-pérdida (el método estándar en el béisbol), los Decatur Staleys habrían ganado el título de 1920 en virtud de estar un juego por delante de Buffalo, y el título de 1924 lo habrían ganado los Frankford Yellow Jackets, que estaban cuatro juegos por delante del actual campeón Cleveland en la clasificación por esa medida.

Al final de la temporada de 1932, los Chicago Bears y los Portsmouth Spartans estaban empatados con el mejor porcentaje de victorias en.857, con el récord de los Spartans de 6-1-4 y el récord de los Bears de 6-1-6 tomados como seis victorias, una derrota, mientras que los Green Bay Packers terminaron 10-3-1. En términos de diferencial de ganancias y pérdidas, los Packers habrían ganado su cuarto título consecutivo, ya que tenían siete victorias más que pérdidas, en comparación con el +5 de los Spartans y Bears, y si el método actual de cálculo del porcentaje de victorias hubiera estado en su lugar, los Packers también habrían ganado un cuarto título consecutivo en .750, con los Spartans subcampeones en .727, y los Bears terceros en .692.

Para determinar el campeón, la liga, supuestamente a instancias de George Preston Marshall, votó a favor de celebrar el primer partido oficial de las eliminatorias en Chicago en Wrigley Field. Debido a las severas condiciones invernales antes del partido y al temor de una baja participación, el partido se celebró bajo techo en el Estadio de Chicago, lo que obligó a realizar algunos cambios temporales en las reglas. El juego se jugó en un campo de tierra modificado de 80 yardas, y Chicago ganó 9-0, ganando el campeonato de liga, con Portsmouth finalizando tercero.

Se instituyeron una serie de cambios en las reglas, muchos inspirados en el partido del campeonato de 1932 en pista cubierta: los postes de goal fueron movidos hacia adelante a la línea de goal, cada juego comenzaba entre las marcas de hash, y los pases hacia adelante podían originarse desde cualquier lugar detrás de la línea de scrimmage (en vez de cinco yardas detrás).

El juego de los playoffs fue tan popular que la liga se reorganizó en dos divisiones para la temporada 1933, con los ganadores avanzando a un juego de campeonato programado.

1933–1966: La llegada de la postemporada

1933–1966: Juego De Campeonato De NFL

A partir de 1933, la NFL decidió a su campeón a través de un partido de desempate de postemporada, llamado el Juego del Campeonato de la NFL. Durante este período, la liga dividió a sus equipos en dos grupos, a través de 1949 como divisiones y a partir de 1950 como conferencias.

– Divisiones (1933-1949): Este y Oeste

– Conferencias (1950-1952): Americano y Nacional

– Conferencias (1953-1966): Este y Oeste

– Conferencias y Divisiones (1967-1969): Oriental (Capitolio y Siglo) y Occidental (Central y Costero)

El campo local para el juego por el título de 1933 fue determinado por el porcentaje de victorias y derrotas en uso en ese momento; el campeón de la División Oeste Chicago Bears (10-2-1, .833), teniendo un mejor record que el campeón de la División Este New York Giants (11-3-0, .786), ganó el derecho de ser anfitrión del primer playoff por el título. Posteriormente, a partir de 1934, las divisiones alternaron el lugar del desempate, con el Este/América anfitriona en años pares y el Oeste/Nacional en años impares. Si había un empate por el primer lugar dentro de la conferencia, un juego de desempate extra decidía quién iría al Juego del Campeonato de la NFL, con un sorteo de monedas decidiendo dónde se jugaría el juego. (Esto ocurrió nueve veces en estas 34 estaciones: 1941, 1943, 1947, 1950 (ambas conferencias), 1952, 1957, 1958 y 1965.

Esto último ocurrió durante la temporada de 1965, cuando los Green Bay Packers y los Baltimore Colts empataron por el primer lugar en la Conferencia Oeste en 10-3-1. Green Bay había ganado los dos juegos con Baltimore durante la temporada regular, pero debido a que no había un sistema de desempate, el 26 de diciembre se llevó a cabo un juego de desempate de la conferencia (lo que estaba programado para ser fuera de la semana entre el final del horario regular y el Juego del Campeonato de la NFL). Los Cleveland Browns, campeones del este con 11-3-0, no jugaron esa semana. El juego del campeonato se llevó a cabo el 2 de enero de 1966, la primera vez que el campeón de la NFL fue coronado en enero. Green Bay ganó los dos partidos de la postemporada en casa, derrotando a los Colts lesionados (con el QB Tom Matte de tercera cuerda) en el tiempo extra por un controvertido gol de campo, y llevándose el título 23-12 en un campo muy fangoso (en lo que resultó ser el último partido de la NFL de Jim Brown).

Durante las temporadas de 1960 a 1969, la NFL organizó un juego adicional después de la temporada llamado “Playoff Bowl” (también conocido como “Bert Bell Benefit Bowl” o el “Secondner-up Bowl”). Estos juegos coincidían con los equipos que ocupaban el segundo lugar en las dos conferencias; la cadena de televisión CBS los anunció como “juegos de desempate para el tercer lugar en la NFL”. Los diez partidos de consolación se jugaron en el Orange Bowl de Miami en enero, la semana después del partido por el campeonato de la NFL. La NFL ahora clasifica estos concursos como juegos de exhibición y no incluye los récords, participantes o resultados en las estadísticas oficiales de los playoffs de la liga. El Playoff Bowl fue descontinuado después de la fusión de la AFL-NFL; la edición final se jugó en enero de 1970.

A partir del partido de 1934, el equipo ganador recibió el Trofeo Ed Thorp Memorial. El trofeo lleva el nombre de Ed Thorp, un conocido árbitro, experto en reglas y distribuidor de artículos deportivos. Thorp murió en 1934 y ese año se hizo un gran trofeo viajero que se pasaba de campeón en campeón cada temporada con el nombre de cada equipo de campeonato inscrito en él. Los equipos también recibirán una réplica del trofeo. El trofeo fue otorgado por última vez a los Vikingos de Minnesota en 1969. El trofeo, sin embargo, ahora está perdido.

A finales de la temporada de 1940, el presidente de la NFL, Carl Storck, anunció que se autorizarían períodos de muerte súbita para cualquier partido de playoff necesario para decidir el título de cualquiera de las dos divisiones. Se hizo hincapié en que esto no se aplicaba al partido final del campeonato, que coronaría a los copampeones en caso de empate. Si bien un campeonato compartido se consideraba una solución aceptable, debía resultar obvio que un partido de eliminación que condujera al campeonato debía necesariamente producir un ganador. El Comisario Elmer Layden aprobó un acuerdo similar para la temporada de 1941, con la misma limitación. Un lanzamiento de la moneda decidiría la posesión del trofeo de Ed Thorp que acompañó el título de la liga si el juego del campeonato da lugar a un empate.

La muerte súbita en horas extras fue finalmente aprobada para el juego del campeonato de la NFL en 1946 y ha permanecido en efecto desde entonces. El primer partido de desempate que requirió tiempo extra fue el Campeonato de 1958 de la NFL.

Los juegos del campeonato de la NFL de 1955 y 1960 se jugaban los lunes por la tarde, ya que la Navidad caía un domingo en esos años.

1946–1949: Partido del Campeonato de la AAFC

La Conferencia de Fútbol Americano fue creada en junio de 1944 para competir contra la NFL. Aunque la liga superó a la NFL en asistencia, el continuo dominio de los Cleveland Browns condujo a la caída de la liga.

Durante sus tres primeras temporadas, la liga se dividió en dos divisiones: Oriental y occidental (1946-1948). La liga no tenía divisiones en 1949. El lugar del partido del campeonato durante los tres primeros se determinó tal como se hizo en la NFL, una rotación divisional. En 1949, la liga disputó un partido de desempate entre cuatro equipos, en el que el campo local se basó en el récord de victorias y derrotas.

Los Browns, liderados por el quarterback Otto Graham, ganaron los cuatro partidos del campeonato de liga.

En 1948 se jugó un partido de desempate para romper el empate entre los Baltimore Colts y los Buffalo Bills (AAFC) para el campeonato de la División Este. Los partidos de desempate de la semifinal se llevaron a cabo en 1949, estableciendo una final de campeonato entre el primer lugar, el Browns, y el segundo lugar, el San Francisco 49ers.

En 1948, los Browns se convirtieron en el primer equipo de fútbol profesional en completar una temporada entera invicto y desatado – 24 años antes de que los Miami Dolphins de la NFL de 1972 cumplieran la tarea, pero esta hazaña no es reconocida por los libros de récords de la NFL. A diferencia de las estadísticas de la AFL, que son tratadas como estadísticas de la NFL, los registros de la AAFC y sus equipos (la mayoría de los cuales están doblados) no son reconocidos. Sin embargo, las estadísticas individuales de los jugadores de la AAFC se incluyen en los registros del Salón de la Fama del Fútbol Profesional, y la difunta conferencia se conmemora en el Salón.

1960–1969: Juego De Campeonato De AFL

Con su creación en 1960, la AFL determinó a su campeón a través de un único partido de playoff entre los ganadores de sus dos divisiones, la oriental y la occidental. Los juegos del Campeonato de la AFL ofrecieron clásicos tales como el juego del campeonato de doble tiempo extra de 1962 entre los tejanos de Dallas y el campeón defensor Houston Oilers. En aquel momento era el partido más largo de la historia del campeonato de fútbol profesional. También en 1963, se necesitó un desempate de la División Este para determinar el ganador de la división entre los Boston Patriots y los Buffalo Bills.

1966–1969: NFL vs. AFL – El comienzo de la era del Super Bowl

En 1966, el éxito de la rival AFL, el espectro de que la NFL perdiera más estrellas frente a la AFL, y la preocupación por una costosa “guerra de ofertas” para los jugadores precipitada por la firma de Pete Gogolak por parte de los Gigantes de la NFL, quien estaba bajo contrato con los Buffalo Bills de la AFL, llevaron a las dos ligas a discutir una fusión. Para ello fue fundamental la aprobación por parte del Congreso de una ley (PL 89-800) que renunciaría a poner en peligro los estatutos antimonopolio para las ligas fusionadas. El punto principal del testimonio dado por las ligas para obtener la ley fue que si la fusión fuera permitida, “las operaciones de fútbol profesional serán preservadas en las 23 ciudades y 25 estadios donde tales operaciones se están llevando a cabo actualmente”. La fusión se anunció el 8 de junio de 1966 y entró en vigor en 1970.

Después de expandirse para otorgar el derecho de voto a los New Orleans Saints en 1967, la NFL dividió sus 16 equipos en dos conferencias con dos divisiones cada una: la División del Capitolio y la División del Siglo en la Conferencia del Este, y la División de la Costa y la División Central en la Conferencia del Oeste. El formato de las eliminatorias se amplió de un solo partido de campeonato a un torneo de cuatro equipos, con la participación de los cuatro campeones de división. Los dos ganadores de división en cada conferencia se conocieron en los “Campeonatos de la Conferencia”, con los ganadores avanzando al Juego del Campeonato de la NFL. Una vez más, el equipo local para cada partido de playoff fue determinado por una rotación anual de división o conferencia.

La AFL, por otro lado, elevó su número total de franquicia a diez con los Miami Dolphins uniéndose a la División Este en 1966 y los Cincinnati Bengals uniéndose a la División Oeste en 1968. La liga hasta 1969 siguió usando el formato de un partido de desempate, excepto cuando se necesitaban desempate en las divisiones. En su última temporada, 1969, la AFL adoptó un desempate de cuatro equipos para determinar a su campeón.

Después de los Juegos de Campeonato de la NFL y de la AFL de 1966 a 1969, el campeón de la NFL jugó el campeón de la AFL en los Súper Tazones I al IV, los únicos verdaderos partidos de campeonato entre ligas en la historia del fútbol profesional. Los dos primeros de estos juegos fueron conocidos como el Juego del Campeonato de la AFL-NFL, ya que el título del Super Bowl no fue elegido hasta 1968. Así, el tercer partido de la AFL-NFL fue apodado “Super Bowl III” y los dos primeros partidos fueron rebautizados como Super Bowls I y II. Los dos primeros partidos fueron ganados convincentemente por los Packers de la NFL, los dos últimos por los Jets de la AFL de Nueva York y los Chiefs de Kansas City, dejando a las ligas con un 2-2 en la competencia “Championship” cuando posteriormente se fusionaron.

Todos los participantes en esos cuatro juegos de campeonato de la AFL-NFL fueron campeones de la AFL o campeones de la NFL en los libros de récords, sin importar el resultado del Super Bowl. Tres de los cuatro campeones de la liga que perdieron uno de los primeros cuatro Super Bowls eventualmente ganarían por lo menos uno. La excepción son los Vikingos de Minnesota que fueron a otros tres y los perdieron todos.

1970-presente: La era del Super Bowl

Después de la fusión

Después de la temporada de 1969 y el Super Bowl IV, la AFL y la NFL se fusionaron completamente y se sometieron a una nueva alineación para la temporada de 1970. Tres de los equipos de la NFL anteriores a la fusión fueron transferidos a la AFC (Browns, Colts y Steelers) para nivelar las conferencias (AFC y NFC) en 13 equipos cada uno; cada conferencia se dividió en tres divisiones.

Con sólo seis ganadores de división en la recién fusionada liga, la NFL diseñó un torneo de playoff de ocho equipos, con cuatro clubes de cada conferencia clasificatoria. Junto con los tres ganadores de división en cada conferencia, se añadieron al torneo dos equipos wild card (uno de cada conferencia), los segundos clasificados con los mejores récords en cada conferencia. La primera ronda se denominó “Divisional Playoffs”, y los ganadores avanzaron a los “Conference Championships” (AFC y NFC). Dos semanas después, los campeones de la AFC y de la NFC se enfrentaron en el Super Bowl, ahora el partido de campeonato de la liga. Así, el Super Bowl V en enero de 1971 fue el primer Super Bowl jugado por el título de la NFL.

Con la introducción del comodín, se instituyó una regla para prohibir que dos equipos de la misma división (campeón y wild card) se reúnan en la primera ronda (Playoffs de división). Esta regla permanecería en vigor hasta la temporada de 1989. Y lo que es más importante, los equipos locales en los playoffs seguían siendo decididos por una rotación anual de divisiones, no en los récords de la temporada regular (excluyendo a los equipos wild card, que siempre jugaban en la carretera). Esta falta de “ventaja en el campo” fue más evidente en los playoffs de 1972, cuando los invictos Miami Dolphins jugaron el partido del Campeonato de la AFC en el Estadio Three Rivers de Pittsburgh contra los Steelers, que estaban invictos en casa durante la temporada regular, pero sufrieron tres derrotas en el camino.

A partir de 1972, los juegos de empate se incluyeron en el cálculo del porcentaje de victorias de cada equipo. Cada empate fue contado como la mitad de una victoria y la otra mitad de una derrota, en lugar de ser omitido en el cálculo. Anteriormente, la NFL hacía caso omiso de los juegos de empate que se jugaban cuando calculaban la clasificación, basándola en el porcentaje de victorias con los empates descartados e ignorados. Los juegos de horas extras no se jugaron durante la temporada regular hasta 1974.

La institución de la “ventaja de jugar en casa”

En 1975, la liga modificó el formato de los playoffs de 1970 instituyendo un sistema de siembra. Los clubes sobrevivientes con las semillas más altas se convirtieron en los equipos locales para cada ronda de playoff. Los tres campeones de división en cada conferencia fueron sembrados de primero a tercero en base a sus récords de la temporada regular, con el equipo wild card en cada conferencia como el cuarto sembrado.

Los equipos que se ganaron el primer puesto se convirtieron en conocidos como “la ventaja de jugar en casa” a lo largo de los playoffs, ya que jugaron todos sus partidos de playoffs en su estadio local (excepto el Super Bowl, que se juega en un lugar neutral).

Sin embargo, la liga continuó prohibiendo las reuniones entre equipos de la misma división en los playoffs de división. Así, habría momentos en que la pareja en esa ronda enfrentaría la primera semilla contra la tercera, y la segunda contra la cuarta.

Expansión de los playoffs

La liga expandió los playoffs a 10 equipos en 1978, añadiendo un segundo equipo wild card (un quinto sembrado) de cada conferencia. Los dos equipos wild card de cada conferencia (el cuarto y quinto sembrado) se enfrentaron en la primera ronda, llamada “Wild Card Playoffs”. Los ganadores de la división (las primeras tres semillas) recibirían entonces un adiós para avanzar automáticamente a los Playoffs Divisionales, que se convirtieron en la segunda ronda de los playoffs. En la ronda de división, al igual que en el formato de los playoffs de 1970, los equipos de la misma división todavía tenían prohibido jugar entre sí, independientemente de su clasificación. Bajo el formato de 1978, los equipos de la misma división sólo podían enfrentarse en la ronda de wild card o en el campeonato de la conferencia. Por lo tanto, como antes, un campeón divisional sólo podía jugar contra un enemigo divisional en el juego del campeonato de la conferencia.

Un gol de los jugadores acortó la temporada 1982 a nueve partidos. La liga utilizó un torneo especial de playoff de 16 equipos para ese año. Los ocho mejores equipos de cada conferencia se clasificaron (sin tener en cuenta las carreras de división – no había clasificaciones de división, y en algunos casos 2 equipos de la misma división no jugaron entre sí en toda la temporada). Los playoffs volvieron al formato de 1978 al año siguiente.

En 1990, la NFL expandió los playoffs a doce equipos, añadiendo un tercer equipo wild card (un sexto sembrado) de cada conferencia. Se eliminaron las restricciones sobre los partidos de los playoffs intradivisionales durante los playoffs divisionales. Sin embargo, sólo los dos ganadores de las dos primeras divisiones en cada conferencia (1 y 2 semillas) recibieron byes y pasaron automáticamente a los playoffs de división como equipos anfitriones. El 3 sembrado, el ganador de la división con el peor récord de la temporada regular en cada conferencia, sería el anfitrión del 6 sembrado en los Wild Card Playoffs.

En 2002, la NFL se realineó en ocho divisiones, cuatro por conferencia, para dar cabida a un 32º equipo, los texanos de Houston. Los playoffs siguieron siendo un torneo de 12 equipos, con cuatro ganadores de división (1, 2, 3 y 4 semillas) y dos comodines (5 y 6 semillas) de cada conferencia avanzando a los playoffs. Una vez más, sólo los dos ganadores de las dos primeras divisiones en cada conferencia avanzarían automáticamente a los playoffs de división, mientras que todos los demás tendrían que jugar en la ronda de Wild Card. Además, la liga todavía mantiene los nombres de “Wild Card Playoffs”, “Divisional Playoffs” y “Conference Championships” para la primera, segunda y tercera rondas de los playoffs, respectivamente.

En 2013, los propietarios de la liga presentaron una propuesta para ampliar los playoffs a 14 equipos, añadiendo un tercer equipo wild card (una séptima semilla) de cada conferencia, y sólo dando el adiós a la primera semilla en la primera ronda.