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National Football League

La Liga Nacional de Fútbol (NFL) es una liga profesional de fútbol americano compuesta por 32 equipos, divididos en partes iguales entre la Conferencia Nacional de Fútbol (NFC) y la Conferencia Americana de Fútbol (AFC). La NFL es una de las cuatro ligas deportivas profesionales más importantes de Norteamérica, y el nivel profesional más alto del fútbol americano en el mundo. La temporada regular de 17 semanas de la NFL va desde principios de septiembre hasta finales de diciembre, y cada equipo juega 16 partidos y tiene una semana de descanso. Después de la conclusión de la temporada regular, seis equipos de cada conferencia (cuatro ganadores de división y dos equipos wild card) avanzan a los playoffs, un torneo de eliminación única que culmina en el Super Bowl, que normalmente se lleva a cabo el primer domingo de febrero, y se juega entre los campeones de la NFC y la AFC.

La NFL se formó en 1920 como la Asociación Americana de Fútbol Profesional (APFA) antes de rebautizarse como la Liga Nacional de Fútbol para la temporada de 1922. La NFL acordó fusionarse con la Liga Americana de Fútbol (AFL) en 1966, y el primer Super Bowl se celebró a finales de esa temporada; la fusión se completó en 1970. Hoy en día, la NFL tiene el promedio de asistencia más alto (67,591) de todas las ligas deportivas profesionales en el mundo y es la liga deportiva más popular en los Estados Unidos. El Super Bowl es uno de los eventos deportivos de club más grandes del mundo y los juegos individuales del Super Bowl representan muchos de los programas de televisión más vistos en la historia de los Estados Unidos, todos ellos ocupando el Top 5 de la lista de Nielsen de los programas de televisión más vistos de todos los tiempos en los Estados Unidos para el año 2015. El oficial ejecutivo de la NFL es el comisionado, quien tiene amplia autoridad para gobernar la liga.

El equipo con el mayor número de campeonatos de la NFL es el Green Bay Packers con trece (nueve títulos de la NFL antes de la era del Super Bowl, y cuatro campeonatos del Super Bowl después); el equipo con el mayor número de campeonatos del Super Bowl es el Pittsburgh Steelers con seis. Los actuales campeones de la NFL son los Philadelphia Eagles, que derrotaron a los New England Patriots en el Super Bowl LII, su primer campeonato del Super Bowl después de ganar tres títulos de la NFL antes de la era del Super Bowl.

Historia

Fundación e historia

El 20 de agosto de 1920, los representantes de los Pros de Akron, los Bulldogs de Cantón, los Indios de Cleveland, los Independientes de la Isla de la Roca y los Triángulos de Dayton se reunieron en la sala de exhibición de automóviles Jordan y Hupmobile en Cantón, Ohio. Esta reunión dio lugar a la formación de la Conferencia Americana de Fútbol Profesional (APFC), un grupo que, según el Repositorio Nocturno de Cantón, tenía la intención de “elevar el nivel del fútbol profesional de todas las maneras posibles, eliminar las ofertas de jugadores entre los clubes rivales y asegurar la cooperación en la formación de los calendarios”. Otra reunión celebrada el 17 de septiembre de 1920 dio lugar al cambio de nombre de la liga a la Asociación Americana de Fútbol Profesional (APFA). La liga contrató a Jim Thorpe como su primer presidente, y consistió en 14 equipos. Sólo quedan dos de estos equipos, los Decatur Staleys (ahora los Chicago Bears) y los Chicago Cardinals (ahora los Arizona Cardinals).

Aunque la liga no mantuvo su clasificación oficial para la temporada inaugural de 1920 y los equipos jugaron con calendarios que incluían a oponentes que no eran de la liga, la APFA otorgó el campeonato a los Profesionales de Akron en virtud de su récord de 8-0-3 (8 victorias, 0 derrotas y 3 empates). El primer evento ocurrió el 26 de septiembre de 1920 cuando los Independentes de Rock Island derrotaron 48-0 a los Ideales de San Pablo que no eran de la liga en Douglas Park. El 3 de octubre de 1920, ocurrió la primera semana completa de juego de liga. La siguiente temporada resultó en que los Chicago Staleys ganaran controversialmente el título sobre los Buffalo All-Americans. El 24 de junio de 1922, la APFA cambió su nombre por el de Liga Nacional de Fútbol (NFL).

En 1932, la temporada terminó con los Chicago Bears (6-1-6) y los Portsmouth Spartans (6-1-4) empatados en la primera posición de la liga. En ese momento, los equipos se clasificaban en una sola mesa y el equipo con el mayor porcentaje de victorias (sin incluir los empates, que no se contabilizaban en la clasificación) al final de la temporada era declarado campeón; el único desempate era que en caso de empate, si dos equipos jugaban dos veces en una temporada, el resultado del segundo juego determinaba el título (la fuente de la controversia de 1921). Este método se había utilizado desde la creación de la liga en 1920, pero no se había encontrado ninguna situación en la que dos equipos estuvieran empatados en primer lugar. La liga rápidamente determinó que un partido de playoff entre Chicago y Portsmouth era necesario para decidir el campeón de la liga. Los equipos estaban programados originalmente para jugar el partido de los playoffs, oficialmente un partido de la temporada regular que contaría para la clasificación de la temporada regular, en el Wrigley Field de Chicago, pero una combinación de nieve fuerte y frío extremo obligó a trasladar el partido al Chicago Stadium, que no contaba con un campo de fútbol de tamaño reglamentario. Jugando con reglas alteradas para acomodar el campo de juego más pequeño, los Bears ganaron el juego 9-0 y así ganaron el campeonato. El interés de los aficionados en el juego de campeonato de facto llevó a la NFL, a partir de 1933, a dividirse en dos divisiones con un juego de campeonato que se jugará entre los campeones de la división. La temporada de 1934 también marcó la primera de 12 temporadas en las que los afroestadounidenses estuvieron ausentes de la liga. La prohibición de facto fue revocada en 1946, tras la presión pública y coincidiendo con la eliminación de una prohibición similar en las Grandes Ligas de Béisbol.

La NFL fue siempre la liga de fútbol profesional más importante de Estados Unidos; sin embargo, se enfrentó a un gran número de ligas profesionales rivales durante las décadas de 1930 y 1940. Las ligas rivales incluían al menos tres Ligas de Fútbol Americano separadas y la Conferencia de Fútbol Americano (AAFC), además de varias ligas regionales de diverso calibre. Tres equipos de la NFL remontan sus historias a estas ligas rivales, incluyendo los Rams de Los Ángeles (que vinieron de una iteración de 1936 de la Liga Americana de Fútbol), los Browns de Cleveland y los 49ers de San Francisco (los dos últimos vinieron de la AAFC). En la década de 1950, la NFL tenía un monopolio efectivo sobre el fútbol profesional en Estados Unidos; su única competencia en Norteamérica era el circuito de fútbol profesional canadiense, que se convirtió formalmente en la Liga Canadiense de Fútbol (CFL) en 1958. Con el fútbol canadiense siendo un código de fútbol diferente al americano, la CFL estableció un nicho de mercado en Canadá y todavía sobrevive como una liga independiente.

Una nueva liga profesional, la cuarta Liga Americana de Fútbol (AFL), comenzó a jugar en 1960. El advenedizo AFL comenzó a desafiar a la NFL establecida en popularidad, ganando lucrativos contratos de televisión y participando en una guerra de licitaciones con la NFL por agentes libres y reclutas. Las dos ligas anunciaron una fusión el 8 de junio de 1966, que entrará en vigor en 1970. Mientras tanto, las ligas celebrarían un proyecto común y un partido de campeonato. El juego, el Super Bowl, se llevó a cabo cuatro veces antes de la fusión, con el ganador de la NFL Super Bowl I y Super Bowl II, y el ganador de la AFL Super Bowl III y Super Bowl IV. Después de la fusión de la liga, ésta se reorganizó en dos conferencias: la Conferencia Nacional de Fútbol (NFC), integrada por la mayoría de los equipos de la NFL anteriores a la fusión, y la Conferencia Americana de Fútbol (AFC), integrada por todos los equipos de la AFL y tres equipos de la NFL anteriores a la fusión.

Hoy en día, la NFL es considerada la liga deportiva más popular de América del Norte; gran parte de su crecimiento se atribuye al ex Comisionado Pete Rozelle, quien dirigió la liga de 1960 a 1989. La asistencia anual total aumentó de tres millones al principio de su mandato a diecisiete millones al final de su mandato, y 400 millones de espectadores vieron el Super Bowl XXIII de 1989. La NFL estableció las propiedades de la NFL en 1963. El ala de licencias de la liga, NFL Properties gana la liga miles de millones de dólares al año; el mandato de Rozelle también marcó la creación de NFL Charities y una asociación nacional con United Way. Paul Tagliabue fue elegido comisario para suceder a Rozelle; su mandato de diecisiete años, que finalizó en 2006, estuvo marcado por grandes aumentos en los contratos de televisión y la adición de cuatro equipos de expansión, así como la introducción de iniciativas de liga para aumentar el número de minorías en la liga y en la gestión de equipos. El actual Comisionado de la liga, Roger Goodell, se ha centrado en reducir el número de golpes ilegales y hacer que el deporte sea más seguro, principalmente mediante la imposición de multas o la suspensión de jugadores que infrinjan las reglas. Estas acciones están entre muchas que la NFL está tomando para reducir las conmociones cerebrales y mejorar la seguridad de los jugadores.

Desarrollo de la temporada y de los playoffs

De 1920 a 1934, la NFL no tuvo un número fijo de juegos para que los equipos jugaran, sino que estableció un mínimo. La liga ordenó una temporada regular de 12 partidos para cada equipo a partir de 1935, que luego se acortó a 11 partidos en 1937 y 10 partidos en 1943, principalmente debido a la Segunda Guerra Mundial. Después de la guerra, el número de partidos volvió a ser de 11 en 1946 y de 12 en 1947. La NFL pasó a un calendario de 14 partidos en 1961, que retuvo hasta cambiar al calendario actual de 16 partidos en 1978. Se han hecho propuestas para aumentar la temporada regular a 18 partidos, pero han sido rechazadas en negociaciones laborales con la Asociación Nacional de Jugadores de la Liga de Fútbol (NFLPA).

La NFL funcionó en un sistema de dos conferencias de 1933 a 1966, donde los campeones de cada conferencia se reunían en el Juego del Campeonato de la NFL. Si dos equipos empataban a la cabeza de la conferencia, se reunían en una eliminatoria de un partido para determinar el campeón de la conferencia. En 1967, la NFL se expandió de 15 equipos a 16 equipos. En lugar de simplemente organizar las conferencias añadiendo la expansión de New Orleans Saints a la Conferencia del Oeste de siete miembros, la NFL realineó las conferencias y dividió cada una en dos divisiones de cuatro equipos. Los cuatro campeones de la división se enfrentarían en los playoffs de la NFL, un playoff de dos rondas. La NFL también operó el Playoff Bowl (oficialmente el Bert Bell Benefit Bowl) de 1960 a 1969. En efecto, en un partido por el tercer puesto, en el que los dos subcampeones de la conferencia se enfrentan entre sí, la liga considera que los Playoff Bowls han sido exhibiciones más que partidos de playoff. La liga suspendió el Playoff Bowl en 1970 debido a su percepción como un juego para perdedores.

Tras la incorporación de los antiguos equipos de la AFL a la NFL en 1970, la NFL se dividió en dos conferencias con tres divisiones cada una. La liga ampliada, que ahora cuenta con veintiséis equipos, también contaría con un playoff ampliado de ocho equipos, en el que los participantes serían los tres campeones de división de cada conferencia, así como un equipo “wild card” (el equipo con el mejor porcentaje de victorias) de cada conferencia. En 1978, la liga agregó un segundo equipo wild card de cada conferencia, con lo que el número total de equipos en los playoffs ascendió a diez, y en 1990 se agregaron otros dos equipos wild card para sumar un total de doce. Cuando la NFL se expandió a 32 equipos en el 2002, la liga se realineó, cambiando la estructura de división de tres divisiones en cada conferencia a cuatro divisiones en cada conferencia. A medida que cada campeón de la división recibe una oferta para el playoff, el número de equipos wild card de cada conferencia se redujo de tres a dos.

Estructura de la empresa

A nivel corporativo, la Liga Nacional de Fútbol se considera una asociación profesional formada y financiada por sus 32 equipos miembros. Hasta el 2015, la liga era una asociación sin fines de lucro 501(c)(6) no incorporada. La Sección 501(c)(6) del Código de Rentas Internas dispone una exención del impuesto federal sobre la renta para “Ligas de negocios, cámaras de comercio, juntas de bienes raíces, juntas de comercio o ligas profesionales de fútbol (ya sea que administren o no un fondo de pensiones para jugadores de fútbol), sin fines de lucro y ninguna parte de cuyas ganancias netas beneficie a ningún accionista privado o individuo”. Por el contrario, cada equipo individual (excepto los Green Bay Packers sin fines de lucro) está sujeto a impuestos porque obtienen un beneficio.

La NFL renunció a la exención de impuestos en 2015 tras las críticas públicas; en una carta dirigida a los propietarios de los clubes, el Comisario Roger Goodell la calificó de “distracción”, diciendo que “los efectos de la exención de impuestos de la oficina de la liga se han caracterizado erróneamente en los últimos años…”. Cada dólar de ingresos generados a través de los derechos de televisión, acuerdos de licencia, patrocinios, venta de entradas y otros medios es ganado por los 32 clubes y está sujeto a impuestos allí. Este seguirá siendo el caso incluso cuando la oficina de la liga y el Consejo de Administración presenten declaraciones como entidades sujetas a impuestos, y el cambio de estado civil no supondrá una diferencia importante para nuestro negocio”. Como resultado, la oficina de la liga podría deber alrededor de US$10 millones en impuestos sobre la renta, pero ya no está obligada a revelar los salarios de sus funcionarios ejecutivos.

La liga tiene tres oficiales definidos: el comisionado, el secretario y el tesorero. Cada conferencia tiene un oficial definido, el presidente, que es esencialmente una posición honoraria con pocos poderes y en su mayoría deberes ceremoniales (como la entrega del trofeo del campeonato de la conferencia).

El comisionado es elegido por voto afirmativo de dos tercios o 18 (el que sea mayor) de los miembros de la liga, mientras que el presidente de cada conferencia es elegido por un voto afirmativo de tres cuartos o diez de los miembros de la conferencia. El comisionado nombra al secretario y al tesorero y tiene amplia autoridad en disputas entre clubes, jugadores, entrenadores y empleados. Es el “principal oficial ejecutivo” de la NFL y también tiene autoridad para contratar empleados de la liga, negociar contratos de televisión, disciplinar a individuos que poseen parte o la totalidad de un equipo de la NFL, clubes o individuos empleados de un club de la NFL si han violado los estatutos de la liga o han cometido “conducta perjudicial para el bienestar de la Liga o del fútbol profesional”. El comisionado puede, en caso de mala conducta por parte de un partido asociado con la liga, suspender a individuos, imponer una multa de hasta US$500,000, cancelar contratos con la liga y adjudicar o despojar a los equipos de las selecciones de reclutas.

En casos extremos, el comisionado puede ofrecer recomendaciones al Comité Ejecutivo de la NFL hasta e incluyendo la “cancelación o pérdida” de la franquicia de un club o cualquier otra acción que considere necesaria. El comisionado también puede emitir sanciones hasta e incluyendo una prohibición de por vida de la liga si un individuo conectado a la NFL ha apostado en partidos o no ha notificado a la liga de conspiraciones o planea apostar o arreglar partidos. El actual Comisionado de la Liga Nacional de Fútbol es Roger Goodell, quien fue elegido en 2006 después de que Paul Tagliabue, el anterior Comisionado, se jubilara.

Según el economista Richard Wolff, la NFL redistribuye su riqueza a todos los equipos de la NFL por igual en contravención de la estructura corporativa típica. Al redistribuir las ganancias a todos los equipos, la NFL se asegura de que un equipo no domine la liga a través de ganancias excesivas.

Equipos

Conferencia Americana

AFC Este

AFC Norte

AFC Oeste

AFC Sur

Conferencia Nacional

NFC Este

NFC Norte

NFC Oeste

NFC Sur

La NFL consiste en 32 clubes divididos en dos conferencias de 16 equipos cada una. Cada conferencia se divide en cuatro divisiones de cuatro clubes en cada una. Durante la temporada regular, cada equipo tiene permitido un máximo de 53 jugadores en su lista; sólo 46 de ellos pueden estar activos (elegibles para jugar) en los días de juego. Cada equipo también puede tener un equipo de práctica de 10 jugadores separado de su lista principal, pero el equipo de práctica sólo puede estar compuesto por jugadores que no estuvieron activos durante al menos nueve partidos en cualquiera de sus temporadas en la liga. Un jugador sólo puede estar en un equipo de entrenamiento durante un máximo de tres temporadas.

A cada club de la NFL se le otorga una franquicia, la autorización de la liga para que el equipo opere en su ciudad natal. Esta franquicia cubre ‘Home Territory’ (las 75 millas que rodean los límites de la ciudad, o, si el equipo está dentro de 100 millas de otra ciudad de la liga, la mitad de la distancia entre las dos ciudades) y ‘Home Marketing Area’ (Home Territory más el resto del estado en el que opera el club, así como el área en la que el equipo opera su campo de entrenamiento durante la duración del campamento). Cada miembro de la NFL tiene el derecho exclusivo de organizar partidos de fútbol profesional dentro de su Territorio Local y el derecho exclusivo de anunciar, promover y organizar eventos en su Área de Marketing Local. Hay varias excepciones a esta regla, la mayoría relacionadas con equipos muy cercanos entre sí: los San Francisco 49ers y Oakland Raiders sólo tienen derechos exclusivos en sus ciudades y comparten derechos fuera de ellas; y los equipos que operan en la misma ciudad (por ejemplo, Nueva York y Los Ángeles) o en el mismo estado (por ejemplo, California, Florida y Texas) comparten los derechos sobre el Territorio Natal de la ciudad y el Área de Marketing Natal del estado, respectivamente.

Cada equipo de la NFL tiene su base en los Estados Unidos. Aunque ningún equipo tiene su sede en un país extranjero, los Jaguars de Jacksonville comenzaron a jugar un partido en casa al año en el Estadio de Wembley en Londres, Inglaterra, en 2013 como parte de la Serie Internacional de la NFL. El acuerdo de Jaguars con Wembley expiraba en 2016, pero desde entonces se ha ampliado hasta 2020. Los Buffalo Bills jugaron un partido en casa cada temporada en el Rogers Centre en Toronto, Ontario, Canadá, como parte de la Bills Toronto Series de 2008 a 2013. México también fue anfitrión de un partido de la temporada regular de la NFL, un partido de 2005 entre los 49ers de San Francisco y los Cardinals de Arizona conocido como “Fútbol Americano”, y se jugaron 39 partidos internacionales de pretemporada de 1986 a 2005 como parte de la serie American Bowl. Los Raiders y los Houston Texans jugaron un partido en la Ciudad de México en el Estadio Azteca el 21 de noviembre de 2016.

Según Forbes, los Dallas Cowboys, con aproximadamente US$4 mil millones, son la franquicia más valiosa de la NFL y el equipo deportivo más valioso del mundo. Además, los 32 equipos de la NFL se encuentran entre los 50 equipos deportivos más valiosos del mundo; y 14 de los propietarios de la NFL figuran en el Forbes 400, la mayor parte de cualquier liga u organización deportiva.

Los 32 equipos están organizados en ocho divisiones geográficas de cuatro equipos cada una. Estas divisiones se organizan en dos conferencias, la Conferencia Nacional de Fútbol y la Conferencia Americana de Fútbol. La estructura de dos conferencias tiene sus orígenes en una época en la que el fútbol profesional estadounidense se organizaba en dos ligas independientes, la Liga Nacional de Fútbol y su rival más joven, la Liga Americana de Fútbol. Las ligas se fusionaron a finales de la década de 1960, adoptando el nombre de la liga antigua y reorganizándose ligeramente para asegurar el mismo número de equipos en ambas conferencias.

Formato de la temporada

El formato de la temporada de la NFL consiste en una pretemporada de cuatro semanas, una temporada regular de diecisiete semanas (cada equipo juega 16 partidos) y una eliminatoria de doce equipos que culmina en el Super Bowl, el partido del campeonato de la liga.

Pretemporada

La pretemporada de la NFL comienza con el juego del Salón de la Fama del Fútbol Profesional, que se juega en el Estadio Fawcett de Cantón. Cada equipo de la NFL está obligado a programar cuatro partidos de pretemporada, dos de los cuales deben ser en su estadio local, pero los equipos que participan en el juego del Salón de la Fama, así como los equipos que juegan en un juego del American Bowl, juegan cinco partidos de pretemporada. Los partidos de pretemporada son partidos de exhibición y no cuentan para los totales de la temporada regular. Debido a que la pretemporada no cuenta para la clasificación, los equipos generalmente no se concentran en ganar partidos, sino que son utilizados por los entrenadores para evaluar a sus equipos y por los jugadores para mostrar su desempeño, tanto a su equipo actual como a otros equipos si son eliminados. La calidad de los partidos de pretemporada ha sido criticada por algunos aficionados, a los que no les gusta tener que pagar el precio completo por los partidos de exhibición, así como por algunos jugadores y entrenadores, a los que no les gusta el riesgo de lesiones que tienen los partidos, mientras que otros han sentido que la pretemporada es una parte necesaria de la temporada de la NFL.

Temporada regular

Actualmente, los trece oponentes a los que se enfrenta cada equipo durante el calendario de la temporada regular de 16 partidos se establecen utilizando una fórmula predeterminada: La liga tiene una temporada regular de diecisiete semanas y 256 partidos. Desde 2001, la temporada ha comenzado la semana después del Día del Trabajo (primer lunes de septiembre) y ha concluido la semana después de Navidad. El primer partido de la temporada es normalmente un partido en casa un jueves para el campeón defensor de la liga.

La mayoría de los partidos de la NFL se juegan los domingos, los lunes por la noche se celebran al menos una vez a la semana y los jueves por la noche también la mayoría de las semanas. Los partidos de la NFL normalmente no se juegan los viernes o sábados hasta el final de la temporada regular, ya que la ley federal prohíbe que las ligas de fútbol profesional compitan con el fútbol universitario o de secundaria. Debido a que los equipos de la escuela secundaria y de la universidad típicamente juegan los viernes y sábados, respectivamente, la NFL no puede llevar a cabo juegos en esos días hasta el tercer viernes de diciembre. Los partidos de la NFL rara vez se programan para el martes o el miércoles, y esos días sólo se han utilizado dos veces desde 1948: en 2010, cuando un partido dominical se reprogramó para el martes debido a una tormenta de nieve, y en 2012, cuando el partido de saque inicial se trasladó de jueves a miércoles para evitar conflictos con la Convención Nacional Demócrata.

Los partidos de la temporada regular de la NFL se determinan de acuerdo a una fórmula de programación. Dentro de una división, los cuatro equipos juegan catorce de sus dieciséis partidos contra oponentes comunes – dos partidos (en casa y fuera) se juegan contra los otros tres equipos de la división, mientras que un partido se lleva a cabo contra todos los miembros de una división de la NFC y una división de la AFC según lo determinado por un ciclo rotativo (tres años para la conferencia en la que está el equipo, y cuatro años en la conferencia en la que no están). Los otros dos juegos son juegos intraconferenciales, determinados por la clasificación del año anterior – por ejemplo, si un equipo termina primero en su división, jugará contra otros dos equipos en primer lugar en su conferencia, mientras que un equipo que termine último jugará contra otros dos equipos en último lugar en la conferencia. En total, cada equipo juega dieciséis partidos y tiene una semana de descanso, en la que no juega ningún partido.

Aunque los equipos con los que jugará cualquier club se conocen al final de la temporada regular del año anterior, las fechas exactas, las horas y el estatus de casa/fuera de casa para los partidos de la NFL no se determinan hasta mucho más tarde porque la liga tiene que dar cuenta, entre otras cosas, de la postemporada de las Grandes Ligas de Béisbol y de los eventos locales que podrían plantear un conflicto de programación con los partidos de la NFL. Durante la temporada 2010, más de 500.000 programas potenciales fueron creados por computadoras, 5.000 de los cuales fueron considerados “programas jugables” y fueron revisados por el equipo de programación de la NFL. Después de llegar a lo que ellos sentían que era el mejor horario fuera del grupo, se desarrollaron casi 50 horarios potenciales más para tratar de asegurar que el horario elegido fuera el mejor posible.

Postemporada

Después de la conclusión de la temporada regular, se lleva a cabo un torneo de eliminación individual de doce equipos, los Playoffs de la NFL. De cada conferencia se seleccionan seis equipos: los ganadores de cada una de las cuatro divisiones, así como dos equipos wild card (los dos equipos restantes con el mejor registro global). Estos equipos se siembran de acuerdo con el récord general, con los campeones de división siempre clasificados por encima de cualquiera de los equipos wild card. Los dos primeros equipos (uno y dos sembrados) de cada conferencia reciben una semana de descanso, mientras que los cuatro equipos restantes (sembrados 3-6) de cada conferencia compiten en la primera ronda de los playoffs, la ronda de Wild Card, con la tercera semilla compitiendo contra la sexta semilla y la cuarta semilla compitiendo contra la quinta semilla. Los ganadores de la ronda de Wild Card avanzan a la Ronda Divisional, que empareja al equipo con menos goles contra el primer germen y al equipo con más goles contra el segundo germen. Los ganadores de esos juegos luego compiten en los Campeonatos de la Conferencia, con la semilla restante más alta hospedando la semilla restante más baja. Los campeones de la AFC y la NFC compiten en el Super Bowl para determinar el campeón de la liga.

El único otro evento de postemporada organizado por la NFL es el Pro Bowl, el partido de las estrellas de la liga. Desde 2009, el Pro Bowl se ha celebrado la semana anterior al Super Bowl; en años anteriores, el juego se celebraba la semana siguiente al Super Bowl, pero en un esfuerzo por aumentar la audiencia, el juego se trasladó a la semana anterior. Debido a esto, los jugadores de los equipos que participan en el Super Bowl están exentos de participar en el juego. El Pro Bowl no se considera tan competitivo como un partido de la temporada regular porque la mayor preocupación de los equipos es evitar lesiones a los jugadores.

Trofeos y premios

Trofeos por equipos

La Liga Nacional de Fútbol ha utilizado tres trofeos diferentes para honrar a su campeón durante su existencia. El primer trofeo, la Brunswick-Balke Collender Cup, fue donado a la NFL (entonces APFA) en 1920 por la Brunswick-Balke Collender Corporation. El trofeo, cuya aparición sólo se conoce por su descripción como “copa de plata”, pretendía ser un trofeo itinerante y no convertirse en permanente hasta que un equipo hubiera ganado al menos tres títulos. La liga lo otorgó a los Akron Pros, campeones de la temporada inaugural de 1920; sin embargo, el trofeo fue descontinuado y se desconoce su paradero actual.

Un segundo trofeo, el Ed Thorp Memorial Trophy, fue emitido por la NFL de 1934 a 1969. El tocayo del trofeo, Ed Thorp, era un árbitro de la liga y amigo de muchos de sus primeros dueños; a su muerte en 1934, la liga creó el trofeo en su honor. Además del trofeo principal, que estaría en posesión del actual campeón de la liga, la liga emitió una réplica más pequeña del trofeo a cada campeón, que mantendría el control permanente sobre él. Se cree que el Salón de la Fama de Green Bay Packers posee la ubicación actual del Trofeo Ed Thorp Memorial, que durante mucho tiempo se pensó que se había perdido.

El trofeo actual de la NFL es el Trofeo Vince Lombardi. El trofeo del Super Bowl fue rebautizado oficialmente en 1970 en honor a Vince Lombardi, quien como entrenador principal condujo a los Green Bay Packers a las victorias en los dos primeros Super Bowls. A diferencia de los trofeos anteriores, un nuevo Trofeo Vince Lombardi se entrega al campeón de cada año, quien mantiene el control permanente del mismo. Los trofeos Lombardi son hechos por Tiffany & Co. de plata esterlina y valen entre US$25.000 y US$300.000. Además, cada jugador del equipo ganador, así como los entrenadores y el personal, reciben anillos del Super Bowl para conmemorar su victoria. El equipo ganador elige la compañía que hace los anillos; cada diseño de anillo varía, con la NFL mandando ciertas especificaciones de anillo (que tienen un grado de espacio para la desviación), además de requerir que el logo del Super Bowl esté por lo menos en un lado del anillo. El equipo perdedor también recibe anillos, que no deben ser más de la mitad de valiosos que los anillos de los ganadores, pero casi nunca se usan.

Los campeones de la conferencia reciben trofeos por sus logros. Los campeones de la NFC reciben el Trofeo George Halas, que lleva el nombre del fundador de los Osos de Chicago, George Halas, quien también es considerado uno de los cofundadores de la NFL. Los campeones de la AFC reciben el Trofeo Lamar Hunt, que lleva el nombre de Lamar Hunt, fundador del Kansas City Chiefs y principal fundador de la Liga Americana de Fútbol. Los jugadores del equipo ganador también reciben un anillo de campeonato de la conferencia.

Premios a jugadores y entrenadores

La NFL reconoce una serie de premios para sus jugadores y entrenadores en su presentación anual de Honores de la NFL. El premio más prestigioso es el premio AP Most Valuable Player (MVP). Otros premios importantes incluyen el Jugador Ofensivo AP del Año, el Jugador Defensivo AP del Año, el Jugador de Regreso AP del Año, y los premios de Novato ofensivo y defensivo AP del Año. Otro prestigioso premio es el Walter Payton Man of the Year Award, que reconoce el trabajo de un jugador fuera del campo, además de su rendimiento en el campo. El premio al Entrenador del Año de la NFL es el más alto premio al entrenador. La NFL también otorga premios semanales como el FedEx Air & Ground NFL Players of the Week y el Pepsi MAX NFL Rookie of the Week.

Cobertura mediática

En Estados Unidos, la Liga Nacional de Fútbol tiene contratos de televisión con cuatro cadenas: CBS, ESPN, Fox y NBC. Colectivamente, estos contratos cubren todos los partidos de la temporada regular y de la postemporada. En general, la CBS transmite por televisión los partidos de la tarde en los que el equipo visitante es un equipo de la AFC, y Fox transmite los partidos de la tarde en los que el equipo visitante pertenece a la NFC. Estos juegos de la tarde no se llevan a cabo en todos los afiliados, ya que varios juegos se están jugando a la vez, cada afiliado de la red se asigna un juego por franja horaria, de acuerdo con un complicado conjunto de reglas. Desde 2011, la liga se reserva el derecho de conceder los partidos dominicales que, en virtud del contrato, se transmitirían normalmente de una red a otra (lo que se conoce como “horario flexible”). La única manera de ver legalmente un partido televisado regionalmente que no se está transmitiendo en los afiliados de la red local es comprar el Sunday Ticket de la NFL, el paquete deportivo fuera de mercado de la liga, que sólo está disponible para los suscriptores al servicio satelital de DirecTV. La liga también ofrece RedZone, una retransmisión en directo de las jugadas más relevantes de cada partido.

Además de los partidos regionales, la liga también cuenta con paquetes de retransmisiones, la mayoría en horario de máxima audiencia, que se transmiten por todo el país. La NBC transmite el paquete de Fútbol del Domingo por la Noche en horario estelar’, que incluye el partido del jueves de la NFL que comienza la temporada regular y un partido del Día de Acción de Gracias en horario estelar. ESPN lleva todos los partidos de fútbol de los lunes por la noche. La propia red de la NFL, NFL Network, emite una serie titulada Thursday Night Football (Fútbol Nocturno de los Jueves), que originalmente era exclusiva de la cadena, pero que en los últimos años ha tenido varios juegos transmitidos simultáneamente en CBS (desde 2014) y NBC (desde 2016) (excepto el Día de Acción de Gracias y los partidos inaugurales, que siguen siendo exclusivos de la NBC). Para la temporada 2017, la NFL Network transmitirá 18 partidos de la temporada regular bajo su marca de Fútbol Nocturno de los Jueves, 16 concursos de los Jueves por la noche (10 de los cuales son transmitidos simultáneamente en NBC o CBS), así como uno de los juegos de la Serie Internacional de la NFL un domingo por la mañana y uno de los juegos de la tarde de Navidad de 2017. Además, 10 de los partidos de los jueves por la noche serán transmitidos en vivo en Amazon Prime. En 2017, los partidos de la NFL ocuparon las tres primeras posiciones en un anuncio de 30 segundos: $699,602 para el fútbol del domingo por la noche, $550,709 para el fútbol del jueves por la noche (NBC) y $549,791 para el fútbol del jueves por la noche (CBS).

Los derechos de televisión del Super Bowl se rotan en una base de tres años entre CBS, Fox y NBC. En 2011, las cuatro estaciones firmaron nuevos contratos de nueve años con la NFL, cada una de ellas hasta 2022; Forbes estima que CBS, Fox y NBC pagarán un total combinado de 3.000 millones de dólares al año, mientras que ESPN pagará 1.900 millones de dólares al año. La liga también tiene acuerdos con las emisoras en español NBC Universo, Fox Deportes y ESPN Deportes, que emiten doblaje en español de los partidos de sus respectivas cadenas hermanas en inglés. Los contratos de la liga no cubren los partidos de pretemporada, que los equipos individuales pueden vender directamente a las emisoras locales; una minoría de los partidos de pretemporada se distribuyen entre los socios de la televisión nacional de la liga.

A lo largo de la temporada 2014, la NFL tuvo una política de apagones en la que los partidos se “oscurecían” en la televisión local en el área del equipo local si el estadio local no estaba agotado. Los clubes podrían optar por establecer este requisito en sólo el 85%, pero tendrían que dar más ingresos por entradas al equipo visitante; los equipos también podrían solicitar una exención específica de la NFL para el juego. La gran mayoría de los juegos de la NFL no fueron tachados; sólo el 6% de los juegos fueron tachados durante la temporada 2011, y sólo dos juegos fueron tachados en 2013 y ninguno en 2014. La NFL anunció en marzo de 2015 que suspendería su política de apagones al menos durante la temporada 2015. Según Nielsen, la temporada regular de la NFL desde 2012 fue vista por al menos 200 millones de personas, lo que representa el 80% de todos los hogares de televisión en los Estados Unidos y el 69% de todos los televidentes potenciales en los Estados Unidos. Los partidos de la temporada regular de la NFL representaron 31 de los 32 programas más vistos en la temporada de otoño y un partido de la NFL se clasificó como el programa de televisión más visto en las 17 semanas de la temporada regular. A nivel local, los juegos de la NFL fueron los espectáculos mejor clasificados en los mercados de la NFL el 92% del tiempo. Los Super Bowls representan los 22 programas más vistos (basados en la audiencia total) en la historia de los Estados Unidos, incluyendo un récord de 167 millones de personas que vieron el Super Bowl XLVIII, la conclusión de la temporada 2013.

Además de las redes de radio administradas por cada equipo de la NFL, determinados juegos de la NFL son transmitidos a nivel nacional por Westwood One (conocido como Dial Global para la temporada 2012). Estos juegos son transmitidos en más de 500 redes, dando a todos los mercados de la NFL acceso a cada juego en horario estelar. El acuerdo de la NFL con Westwood One se amplió en 2012 y se extenderá hasta 2017.

Algunas innovaciones de radiodifusión han sido introducidas o popularizadas durante las transmisiones de la NFL. Entre ellos, el sistema de cámara Skycam fue utilizado por primera vez en una transmisión en vivo, en un partido de la NFL de pretemporada de 1984 en San Diego entre los Chargers y los 49ers, y televisado por CBS. El comentarista John Madden utilizó famosamente un telestrator durante los juegos entre principios de la década de 1980 y mediados de la década de 2000, aumentando la popularidad del dispositivo.

La NFL, como un experimento único, distribuyó el juego de la Serie Internacional del 25 de octubre de 2015 desde el Estadio de Wembley en Londres entre los Buffalo Bills y los Jaguars de Jacksonville. El juego fue transmitido en vivo por Internet exclusivamente a través de Yahoo!, a excepción de las transmisiones por aire en las filiales locales de CBS-TV en los mercados de Buffalo y Jacksonville.

En 2015, la NFL comenzó a patrocinar una serie de anuncios de servicio público para llamar la atención sobre el abuso doméstico y la agresión sexual en respuesta a lo que se consideraba un mal manejo de los incidentes de violencia por parte de los jugadores.

Draft

Cada abril (excluyendo el 2014 cuando se llevó a cabo en mayo), la NFL tiene un borrador de jugadores universitarios. El sorteo consta de siete rondas, en las que cada uno de los 32 clubes obtiene una elección en cada ronda. El orden del borrador para los equipos que no participan en los playoffs se determina por el récord de la temporada regular; entre los equipos que participan en los playoffs, los equipos son clasificados primero por la ronda más lejana de los playoffs a los que llegaron, y luego son clasificados por el récord de la temporada regular. Por ejemplo, a cualquier equipo que haya llegado a la ronda de división se le dará una selección más alta que a cualquier equipo que haya llegado a los campeonatos de la conferencia, pero se le dará una selección más baja que a cualquier equipo que no haya llegado a la ronda de división. El campeón del Super Bowl siempre bosqueja el último, y el equipo perdedor del Super Bowl siempre bosqueja el penúltimo. Todos los reclutas potenciales deben estar por lo menos tres años fuera de la escuela secundaria para ser elegibles para el reclutamiento. Los estudiantes de clases inferiores que hayan cumplido con ese criterio para ser elegibles para el reclutamiento deben escribir una solicitud a la NFL antes del 15 de enero renunciando a su elegibilidad universitaria restante. Los clubes pueden cambiar los pronósticos por futuros pronósticos, pero no pueden cambiar los derechos de los jugadores que han seleccionado en pronósticos anteriores.

Aparte de las 32 selecciones que recibe cada club, las selecciones compensatorias se dan a los equipos que han perdido más agentes libres compensatorios de los que han ganado. Estos se extienden de la 3ª a la 7ª ronda, y se dan un total de 32. Los clubes están obligados a hacer su selección dentro de un cierto período de tiempo, el tiempo exacto dependiendo de en qué ronda se hace la selección. Si no lo hacen a tiempo, los clubes que están detrás de ellos pueden empezar a seleccionar a sus jugadores por orden, pero no pierden la elección. Esto sucedió en el borrador de 2003, cuando los Vikingos de Minnesota no hicieron su selección a tiempo. Los Jaguares de Jacksonville y los Panteras de Carolina pudieron hacer sus elecciones antes de que los Vikingos pudieran usar las suyas. A los jugadores seleccionados sólo se les permite negociar contratos con el equipo que los eligió, pero si deciden no firmar, se convierten en elegibles para el draft del año siguiente. Bajo el actual contrato de negociación colectiva, todos los contratos con los jugadores reclutados deben ser de cuatro años con la opción de un club por una quinta parte. Los contratos en sí se limitan a una cierta cantidad de dinero, dependiendo de la elección exacta del borrador con el que el jugador fue seleccionado. Los jugadores que fueron elegibles para el draft pero que no fueron elegidos en el draft son libres de firmar con cualquier club.

La NFL opera varios otros borradores además del borrador de la NFL. La liga tiene un borrador suplementario anualmente. Los clubes envían correos electrónicos a la liga indicando el jugador que desean seleccionar y la ronda que harán, y el equipo con la oferta más alta gana los derechos de ese jugador. El orden exacto es determinado por una lotería que se lleva a cabo antes del sorteo, y una oferta exitosa por un jugador resultará en la pérdida de los derechos de su elección en la ronda equivalente del próximo sorteo de la NFL. Los jugadores sólo son elegibles para el borrador suplementario después de que se les haya concedido una petición de elegibilidad especial. La liga tiene borradores de expansión, el más reciente sucedió en 2002 cuando los Texanos de Houston comenzaron a jugar como un equipo de expansión. Otros borradores de la liga incluyen un borrador de asignación en 1950 para asignar jugadores de varios equipos que jugaron en la disuelta Conferencia de Fútbol Americano y un borrador suplementario en 1984 para dar a los equipos de la NFL los derechos de los jugadores que habían sido elegibles para el borrador principal pero que no habían sido reclutados porque habían firmado contratos con la Liga de Fútbol de los Estados Unidos o la Liga de Fútbol Canadiense.

Al igual que las otras grandes ligas deportivas de Estados Unidos, la NFL mantiene un protocolo para un borrador de desastre. En el caso de un “casi desastre” (menos de 15 jugadores muertos o incapacitados) que causara la pérdida de un mariscal de campo, podrían reclutar uno de un equipo con al menos tres mariscal de campo. En el caso de un “desastre” (15 o más jugadores muertos o incapacitados) que resulte en la cancelación de la temporada de un club, se realizaría un borrador de reabastecimiento. Ninguno de estos protocolos ha tenido que aplicarse nunca.

Agencia libre

Los agentes libres de la Liga Nacional de Fútbol se dividen en agentes libres restringidos, que tienen tres temporadas acumuladas y cuyo contrato actual ha expirado, y agentes libres no restringidos, que tienen cuatro o más temporadas acumuladas y cuyo contrato ha expirado. Una temporada acumulada se define como “seis o más partidos de temporada regular en las listas de un club activo/inactivo, reservado/lesionado o de reserva/físicamente incapaz de realizar”. Los agentes libres restringidos pueden negociar con otros clubes además de su club anterior, pero el club anterior tiene el derecho de igualar cualquier oferta. Si deciden no hacerlo, se les compensa con selecciones de borrador. Agentes libres sin restricciones son libres de firmar con cualquier club, y no se debe ninguna compensación si firman con un club diferente.

A los clubes se les da una etiqueta de franquicia para ofrecer a cualquier agente libre sin restricciones. La etiqueta de franquicia es un acuerdo de un año que paga al jugador el 120% de su contrato anterior o no menos que el promedio de los cinco jugadores mejor pagados en su posición, lo que sea mayor. Hay dos tipos de etiquetas de franquicia: etiquetas exclusivas, que no permiten al jugador negociar con otros clubes, y etiquetas no exclusivas, que permiten al jugador negociar con otros clubes pero dan a su club anterior el derecho de igualar cualquier oferta y dos drafts de primera ronda si se niegan a igualarla.

Los clubes también tienen la opción de usar una etiqueta de transición, que es similar a la etiqueta de franquicia no exclusiva, pero no ofrece ninguna compensación si el club anterior se niega a igualar la oferta. Debido a esa estipulación, la etiqueta de transición se utiliza raramente, incluso con la eliminación de la estrategia de la “píldora venenosa” (ofreciendo un contrato con estipulaciones de que el antiguo club no podría igualar) que esencialmente terminó con el uso de la etiqueta en toda la liga. Cada club está sujeto a un tope salarial, fijado en 143,28 millones de dólares para la temporada 2015, 10 millones más que en 2014 y 20 millones más que en 2013. El tope salarial para la temporada 2016 de la NFL fue de $155.27 millones. El tope salarial para la temporada 2017 de la NFL fue de unos 167 millones de dólares.

Los miembros de los equipos de práctica de los clubes, a pesar de ser pagados por sus respectivos clubes y de trabajar para ellos, también son simultáneamente una especie de agente libre y pueden inscribirse en la lista activa de cualquier otro club (siempre que su nuevo club no sea el siguiente oponente de su club anterior en un número determinado de días) sin compensación a su club anterior; sin embargo, los jugadores de los equipos de práctica no pueden ser inscritos en los equipos de práctica de otros clubes, a menos que sean liberados primero por su club original.