Playoffs

Los playoffs de la NFL son torneos de eliminación única que se celebran después de la temporada regular de la National Football League (NFL) para determinar al campeón de la NFL. Seis equipos de cada una de las dos conferencias de la liga califican para los playoffs basándose en los récords de la temporada regular, y existe un procedimiento de desempate en el caso de récords iguales. El torneo termina con el Super Bowl, el partido de campeonato de la liga, que coincide con los dos campeones de la conferencia.

La historia de la postemporada de la NFL se remonta al primer partido del Campeonato de la NFL en 1933, aunque en los primeros años, la clasificación para el partido se basaba únicamente en los récords de la temporada regular. De 1933 a 1966, la postemporada de la NFL por lo general sólo consistió en el Juego del Campeonato de la NFL, enfrentando a los dos ganadores de las dos divisiones de la liga (a la espera de cualquier partido de playoff de un partido que necesitara celebrarse para romper los empates en la clasificación de las divisiones). Los playoffs de la NFL se ampliaron en 1967, cuando cuatro equipos se clasificaron para el torneo. Cuando la liga se fusionó con la Liga Americana de Fútbol (AFL) en 1970, los playoffs se expandieron a ocho equipos. Los playoffs se ampliaron a 10 equipos en 1978 y 12 equipos desde 1990.

La NFL es la única de las cuatro principales ligas deportivas profesionales de Estados Unidos que utiliza un torneo de eliminación única en las cuatro rondas de sus eliminatorias; las Grandes Ligas de Béisbol (MLB) (sin incluir su ronda de postemporada de Wild Card), la Asociación Nacional de Baloncesto (NBA) y la Liga Nacional de Hockey (NHL) utilizan en su lugar un formato de serie de “lo mejor de”.

Sistema de playoff actual

La Liga Nacional de Fútbol de 32 equipos se divide en dos conferencias, la American Football Conference (AFC) y la National Football Conference (NFC), cada una con 16 equipos. Desde 2002, cada conferencia se ha dividido en cuatro divisiones de cuatro equipos cada una. Los grupos de torneos están formados por seis equipos de cada una de las dos conferencias de la liga, después del final de la temporada regular. La clasificación para los playoffs funciona de la siguiente manera:

– Los 4 campeones de división de cada conferencia (el equipo de cada división con el mejor récord general), que se siembran de 1 a 4 en base a su récord general de victorias y derrotas.

– Dos clasificaciones con comodines de cada conferencia (los dos equipos con los mejores registros generales de todos los equipos restantes en la conferencia), que se siembran 5 y 6.

Los nombres de las dos primeras rondas de los playoffs se remontan al formato de postemporada que se utilizó por primera vez en 1978, cuando la liga añadió un segundo equipo wild card a cada conferencia. La primera ronda de los playoffs se denomina los playoffs wild-card (o fin de semana wild-card). En esta ronda, el ganador de la tercera división recibe el sexto comodín, y el cuarto recibe el quinto. No hay restricciones con respecto a los equipos de la misma división que se enfrenten en cualquier ronda. Las 1 y 2 semillas de cada conferencia reciben un adiós en la primera ronda, lo que da derecho a estos equipos a pasar automáticamente a la segunda ronda, los playoffs de división, donde se enfrentan a los wild card supervivientes del fin de semana. El 1 cabeza de serie tiene la ventaja de jugar en casa durante los playoffs. La NFL no utiliza un sistema de desempate de corchetes fijos. La semilla número 1 albergará la peor semilla sobreviviente de la primera ronda (semilla 4, 5 o 6), mientras que la semilla número 2 jugará contra el otro equipo (semilla 3, 4 o 5). Los dos equipos supervivientes de los partidos de las eliminatorias de división de cada conferencia se reúnen en los respectivos partidos de los campeonatos de la Conferencia de la AFC y la NFC (organizados por la semilla superior), y los ganadores de esas competiciones se enfrentarán en el Super Bowl. Sólo dos veces desde 1990, ni un equipo con el número uno ni un equipo con el número dos han sido anfitriones de un partido del campeonato de la conferencia (en el campeonato de la AFC de 2006, los Potros de Indianápolis con el número 3 fueron anfitriones de los Potros de Nueva Inglaterra con el número 4, con los Potros ganando 38-34, y en el campeonato de la NFC de 2008, los Potros ganando 38-34, y los Arizona Cardinals con el número 4, los Arizona Cardinals con el número 6, con las Philadelphia Eagles con el número 6, con los Cardenales ganando 32-25).

Si los equipos están empatados (teniendo el mismo récord de victorias y derrotas de la temporada regular), la clasificación para el playoff se determina por un conjunto de reglas de desempate.

Una desventaja potencial es que los dos equipos con los mejores récords en una conferencia podrían jugar entre sí antes del campeonato de la conferencia si están en la misma división. El mejor equipo sería el #1, mientras que el equipo menor sería el #5 como el mejor equipo comodín, y como se muestra en el diagrama, es posible que el ganador de la división #1 juegue el mejor equipo comodín en la ronda de división. (Véase también la sección “Propuestas de modificación”).

Los Giants de Nueva York y los Jets de Nueva York han compartido el mismo estadio en casa desde 1984 (el primer Giants Stadium de 1984 a 2009, y el MetLife Stadium desde 2010). Por lo tanto, si ambos equipos necesitan organizar los partidos de los playoffs en el mismo fin de semana, siempre deben jugar en días separados, incluso durante la ronda del Campeonato de la Conferencia. La única vez que se produjo un conflicto de programación de este tipo fue durante el fin de semana de wild card de 1985, cuando sólo 10 equipos se clasificaron para la postemporada y sólo hubo dos partidos de wild card (véase la sección “Historia” más adelante): En lugar de jugar los dos juegos de comodines el mismo día, como fue el caso cuando se usó el sistema de 10 equipos de 1978 a 1989, los New England Patriots derrotaron a los Jets, 26-14, el sábado 28 de diciembre, antes de que los Giants derrotaran a los San Francisco 49ers, 17-3, al día siguiente.

Romper los empates

A menudo, los equipos terminan una temporada con récords idénticos. Se hace necesario, por lo tanto, idear medios para romper estos empates, ya sea para determinar qué equipos se clasificarán para los playoffs, o para determinar el posicionamiento en el torneo de playoffs. Las siguientes reglas se aplican en orden hasta que se rompa el empate. Si tres equipos están empatados para un puesto en el playoff y el tercer equipo es eliminado en cualquier paso, el desempate vuelve al paso uno para los dos equipos restantes. Si hay varios puestos de playoff en juego, las reglas se aplican en orden hasta que el primer equipo se clasifica, entonces el proceso se inicia de nuevo para los equipos restantes.

Las reglas de desempate han cambiado a lo largo de los años, con los cambios más recientes en 2002 para acomodar la realineación de la liga en ocho divisiones de cuatro equipos; el récord vs. oponentes comunes y la mayoría de los otros criterios que involucran victorias y derrotas fueron subidos más arriba en la lista de desempate, mientras que aquellos que involucran estadísticas compiladas tales como puntos a favor y en contra fueron movidos hacia abajo.

Los desempates actuales son los siguientes, con tiradas de monedas si todos los criterios fallan:

Desempates en divisiones Desempates en conferencias

  1. Cara a cara (mejor porcentaje de victorias y derrotas en los partidos entre clubes).
  2. Mejor porcentaje de victorias y derrotas en partidos jugados dentro de la división.
  3. Mejor porcentaje de victorias y derrotas en partidas comunes (partidas jugadas contra los mismos oponentes).
  4. Mejor porcentaje de victorias y derrotas en los partidos disputados dentro de la conferencia.
  5. Fuerza de la victoria (el porcentaje combinado de victorias y derrotas de todos los equipos que un club ha derrotado).
  6. Fortaleza del calendario (el porcentaje combinado de victorias y derrotas de todos los equipos contra los que ha jugado un club).
  7. Mejor clasificación combinada entre los equipos de la conferencia en puntos anotados y puntos permitidos.
  8. Mejor clasificación combinada entre todos los equipos en puntos anotados y puntos permitidos.
  9. Mejores puntos netos en juegos comunes.
  10. Los mejores puntos netos en todos los partidos.
  11. Mejores anotaciones netas en todos los juegos. 1. Aplique el eliminador de empate de la división para eliminar a todos los clubes menos al mejor clasificado en cada división antes de proceder al paso 2.
  12. Cara a cara, si procede. (Para empates entre tres o más equipos, este paso sólo se aplica si hay un barrido cara a cara; es decir, si un club ha derrotado a cada uno de los otros o si un club ha perdido contra cada uno de los otros).
  13. Mejor porcentaje de victorias y derrotas en los partidos disputados dentro de la conferencia.
  14. Mejor porcentaje de victorias y derrotas en juegos comunes, mínimo cuatro.
  15. Fortaleza de la victoria (récord de todos los equipos a los que derrotaron esa temporada).
  16. Fortaleza de horario (registro de todos los equipos que jugaron esa temporada).
  17. Mejor clasificación combinada entre los equipos de la conferencia en puntos anotados y puntos permitidos.
  18. Mejor clasificación combinada entre todos los equipos en puntos anotados y puntos permitidos.
  19. Mejores puntos netos en los juegos de la conferencia.
  20. Los mejores puntos netos en todos los partidos.
  21. Mejores anotaciones netas en todos los juegos.

Reglas de tiempo extra

La NFL introdujo horas extras para cualquier juego de desempate divisional a partir de 1940, y para los juegos de campeonato a partir de 1946. El primer juego de postemporada que se jugó bajo estas reglas fue el Juego del Campeonato de la NFL de 1958 entre los Baltimore Colts y los New York Giants (el llamado “Juego Más Grande jamás Jugado”). Horas extras bajo el formato original era la muerte súbita, el primer equipo en anotar sería declarado el ganador.

En marzo de 2010, la NFL enmendó sus reglas para las horas extras después de la temporada, con la extensión de la regla a la temporada regular en marzo de 2012. Si un equipo anota un touchdown, o si la defensa anota un safety en su primera posesión, es declarado ganador. Sin embargo, si anota un gol de campo en su primera posesión, se lanza al equipo contrario, que tiene la oportunidad de anotar; si el marcador se empata de nuevo después de esa posesión, se aplican verdaderas reglas de muerte súbita y quien marque a continuación ganará.

Puesto que los juegos de la postemporada no pueden terminar en un empate, a diferencia de la pretemporada o de la temporada regular, se juegan períodos adicionales de tiempo extra según sea necesario hasta que se determine un ganador. Además, todas las reglas del reloj se aplican como si un juego hubiera comenzado de nuevo. Por lo tanto, si el primer período de horas extras termina con el marcador aún empatado, los equipos cambian los extremos del campo antes de doblar las horas extras. Si un partido seguía empatado a dos minutos de la prórroga doble, habría un aviso de dos minutos (pero no durante el primer período de prórroga como en la temporada regular). Y si todavía estuviera empatado al final del doble de horas extras, habría un saque inicial para comenzar el triple de horas extras. Aunque una contienda podría teóricamente durar indefinidamente, o durar múltiples períodos de tiempo extra como varios partidos de la Liga Nacional de Hockey después de la temporada, ningún partido de desempate de la NFL ha entrado nunca en el tiempo extra triple. El juego más largo de la NFL hasta la fecha es de 82 minutos, 40 segundos: El pateador de los Miami Dolphins, Garo Yepremian, hizo el gol de campo ganador de 37 yardas después de 7:40 de doble tiempo extra para derrotar al Kansas City Chiefs, 27-24, en los playoffs de 1971-72 de la NFL el 25 de diciembre de 1971.

Historia de los playoff y campeonatos

El método de la NFL para determinar a sus campeones ha cambiado a través de los años.

Primeros años

Desde la fundación de la liga en 1920 hasta 1932, no hubo partido de campeonato programado. Entre 1920 y 1923, el campeonato fue otorgado a un equipo por el voto de los propietarios del equipo en la reunión anual de propietarios. De 1924 a 1932, el equipo con el mejor porcentaje de victorias fue premiado con el campeonato (los propietarios estándar de facto lo habían estado usando de todos modos). Como cada equipo jugó un número diferente de partidos, el simple hecho de contar las victorias y las derrotas habría sido insuficiente. Además, los juegos de empate no se contaron en la clasificación para calcular el porcentaje de victorias (bajo las reglas modernas, los empates cuentan como ½ victoria y ½ derrota). Hubo un desempate cara a cara, que también fue ponderado hacia el final de la temporada: para dos equipos que se enfrentaron dos veces, cada uno ganando una vez, se determinó que el equipo que ganaba el segundo juego era el campeón (el criterio usado para decidir el título de 1921).

Partido de desempate de 1932

En 1932, los Chicago Bears (6-1-6) y los Portsmouth Spartans (6-1-4) fueron empatados al final de la temporada con el mismo porcentaje de victorias de.857 (los Green Bay Packers (10-3-1) tuvieron más victorias, pero un porcentaje más bajo de victorias (.769) según lo calculado bajo las reglas del día, que omitieron los empates). Por lo tanto, se necesitaba un juego adicional para determinar un campeón. Se acordó que el partido se jugaría en Chicago, en el Wrigley Field, pero el riguroso clima invernal y el temor a una baja participación obligaron a trasladar el partido al estadio de Chicago. El juego fue jugado bajo reglas modificadas en un campo de tierra acortado de 80 yardas, y los Bears ganaron con un marcador final de 9-0. Como resultado del juego, los Bears tuvieron el mejor porcentaje de victorias (.875) y ganaron el título de la liga. La pérdida les dio a los espartanos un porcentaje final de victoria de .750, y los movió al tercer lugar detrás de los Packers. Aunque no hay consenso de que este juego fuera un verdadero juego de “campeonato” (o incluso un juego de desempate), generó un considerable interés y condujo a la creación del Juego oficial del Campeonato de la NFL en 1933.

Antes del Super Bowl

Dado el interés del improvisado “juego de campeonato”, y el deseo de la liga de crear un medio más equitativo de determinar un campeón, la liga se dividió en dos conferencias a partir de 1933. Los ganadores de cada conferencia (los primeros lugares en las conferencias) se conocieron en el juego del Campeonato de la NFL después de la temporada. No había un sistema de desempate; cualquier empate en la clasificación final de cualquiera de las dos conferencias resultó en un partido de desempate que se jugó en 1941, 1943, 1947, dos partidos en 1950 y uno en 1952, 1957, 1958 y 1965. Como el lugar y la fecha del partido del campeonato a menudo no se conocían hasta que se había jugado el último partido de la temporada, estos partidos de desempate a veces retrasaban una semana el final de la temporada.

La estructura de los playoffs utilizada de 1933 a 1966 fue considerada injusta por algunos debido al número de veces que no pudo igualar a los equipos con los dos mejores récords en el juego del campeonato, ya que sólo los ganadores de la conferencia calificarían para la contienda de playoffs. Cuatro veces entre 1950 y 1966 (en 1951, 1956, 1960 y 1963) el equipo con el segundo mejor récord de victorias y derrotas no se clasificó para los playoffs, mientras que el equipo con el mejor récord en la otra conferencia, pero sólo el tercer mejor en la liga, avanzaría al juego del campeonato.

Para la temporada 1967 de la NFL, la NFL se expandió a 16 equipos, y dividió sus dos conferencias en dos divisiones cada una, con cuatro equipos en cada división. Los cuatro campeones de la división avanzarían a los playoffs de la NFL, y para mantenerse a tiempo, se introdujo un sistema de desempate. La primera ronda de playoffs determinó el campeón de la conferencia y su representante en el juego del campeonato de la NFL, jugado la semana siguiente. Por lo tanto, 1967 fue la primera temporada en la que se programó un torneo de playoff para determinar los equipos que jugarían para el Campeonato de la NFL.

Durante los tres años (1967-69) que esta estructura de desempate estuvo en efecto, hubo un uso del sistema de desempate. En 1967, los Rams de Los Ángeles y los Potros de Baltimore terminaron la temporada empatados a 11-1-2 para el liderazgo en la División Costera. Los Colts entraron invictos en el último partido de la temporada, pero fueron derrotados por los Rams. Aunque los Colts compartieron el mejor récord de victorias y derrotas en la NFL ese año, no lograron avanzar a los playoffs mientras que otros tres equipos con peores récords ganaron sus divisiones. Este evento fue parte de la decisión en 1970 de incluir a un equipo wild card en el torneo de playoff después de la fusión AFL-NFL.

Durante la década de 1960, se jugó un partido por el tercer puesto en Miami, llamado el Playoff Bowl. Se disputó a principios de enero, después de las temporadas 1960-69. Aunque los partidos oficiales de los playoffs en el momento en que fueron jugados, la NFL ahora clasifica oficialmente estos diez partidos (y estadísticas) como exhibiciones, no como partidos de playoffs.

Los playoffs de la AFL y la AAFC

Ya que eventualmente se fusionaría con la NFL, la historia del sistema de playoffs de la AFL merece alguna explicación. Para las temporadas 1960-68, la AFL utilizó el formato de dos divisiones idéntico al de la NFL para determinar a su campeón. No había un sistema de desempate, así que los empates en la cima de la clasificación final de la División Este en 1963 y de la División Oeste en 1968 necesitaron partidos de playoff para determinar el representante de cada división en el campeonato.

Para la temporada de 1969, se añadió una primera ronda en la que cada vencedor de división jugaba contra el equipo que ocupaba el segundo puesto de la otra división. Los ganadores de estos juegos se conocieron en el Juego del Campeonato de la AFL. En el único año de este formato, el campeón de la AFL, el Kansas City Chiefs, fue el equipo que ocupó el segundo lugar en la división Oeste. El Chiefs ganó el Super Bowl IV esa temporada, convirtiéndose así en el primer ganador sin división en ganar un Super Bowl.

Durante su breve historia, la AAFC, que se fusionaría con la NFL para la temporada 1950, utilizó un formato de desempate idéntico al de la NFL desde 1946 hasta 1948. En 1949 (su último año), la AAFC fusionaría sus dos conferencias cuando uno de sus equipos se retirara, y utilizaría un sistema de desempate de cuatro equipos. En 1948, la mencionada cuestión de la inequidad en los playoffs entró en juego cuando los San Francisco 49ers se perderían los playoffs con un récord de 12-2; estaban en la misma conferencia que los Cleveland Browns de 14-0, que ganarían la Conferencia Oeste y luego el partido por el campeonato de la AAFC contra los 7-7 Buffalo Bills (AAFC).

Super Bowl y fusión

El Super Bowl comenzó como un juego de campeonato entre la AFL y la NFL, una idea propuesta por primera vez por el dueño del Kansas City Chiefs, Lamar Hunt. Este compromiso fue el resultado de las presiones que la advenediza AFL estaba ejerciendo sobre la más antigua NFL. El éxito de la liga rival conduciría finalmente a una fusión completa de las dos ligas.

Desde la temporada 1966 hasta la temporada 1969 (Super Bowls I-IV), el juego contó con la participación de los campeones de la AFL y la NFL. Desde la temporada de 1970, el juego ha contado con la participación de los campeones de la National Football Conference (NFC) y la American Football Conference (AFC).

Cuando las ligas se fusionaron en 1970, la nueva NFL (con 26 equipos) se reorganizó en dos conferencias de tres divisiones cada una. Desde la temporada 1970 hasta la temporada 1977, cuatro equipos de cada conferencia (para un total de ocho equipos) se clasificaron para los playoffs cada año. Estos cuatro equipos incluían a los tres campeones de división y a un cuarto equipo wild card.

Originalmente, los equipos locales en los playoffs se decidieron en base a una rotación anual. De 1970 a 1974, la ronda de playoff de división rotó cuál de los tres campeones de división tendría la ventaja de jugar en casa, con los equipos comodines y los equipos que enfrentarían en el juego de playoff de división nunca tendrían la ventaja de jugar en casa durante los playoffs. A partir de 1970, los partidos de repesca por divisiones consistieron en que los campeones de la AFC Central y los campeones de la NFC Oeste jugaban sus partidos en el campo. Luego, en 1971, rotó a los campeones de la AFC Este y a los campeones de la NFC Este jugando sus partidos en la carretera. En los partidos de las eliminatorias de división de 1972, los campeones de la AFC Oeste y los campeones de la NFC Central fueron los equipos visitantes. Y en 1973 volvería a empezar de nuevo con la AFC Central y la NFC West, y así sucesivamente.

El sistema de rotación llevó a varias inequidades en los playoffs, tales como:

– En 1971, los equipos con los dos mejores récords en cada conferencia se reunieron en la ronda de divisiones.

– En 1972, los Dolphins tuvieron que llevar su récord perfecto al estadio Three Rivers para enfrentarse a los Steelers de Pittsburgh, que cayeron 11-3, en el partido por el campeonato de la AFC.

– En 1973, los Cowboys terminaron 10-4 pero fueron anfitriones de dos equipos 12-2, los Rams de Los Ángeles y Minnesota.

La liga no instituyó un sistema de siembra para los playoffs hasta 1975, cuando los clubes sobrevivientes con las semillas más altas se convirtieron en los equipos locales para cada ronda de playoffs. Por lo tanto, el ganador de la división con más semillas jugó contra el equipo wild card, y los otros dos ganadores de la división jugaron en el estadio local de la mejor semilla (lo que significó que el ganador de la división con menos semillas tuvo que abrir la postemporada en la carretera). Sin embargo, dos equipos de la misma división no pudieron reunirse antes del partido del campeonato de la conferencia. Por lo tanto, habrá momentos en que el emparejamiento en la ronda de playoffs divisional será de 1 semilla contra 3 semillas y de 2 contra 4.

Expansión

Después de una expansión de la temporada regular de 14 a 16 partidos en la temporada de 1978, la liga agregó un equipo wild card más para cada conferencia. Los dos equipos wild card jugaron la semana antes que los ganadores de la división. El ganador de este juego jugó el ganador de la mejor división sembrada como se hizo entre 1970-1977. La liga continuó prohibiendo los partidos intradivisionales en los playoffs divisionales, pero permitió tales competencias en la ronda de comodines. Este formato de playoff de diez equipos fue utilizado durante la temporada 1989. Bajo este sistema, los Oakland Raiders se convirtieron en el primer equipo wild card en ganar un Super Bowl después de la temporada de 1980.

Durante la corta temporada de huelga de 1982, sólo se jugaron nueve partidos de la temporada regular, y se instituyó un formato de desempate modificado. El juego divisional fue ignorado (hubo algunos casos en los que los rivales de la división habían sido eliminados por la huelga, aunque cada división finalmente envió por lo menos un equipo a los playoffs), y los ocho primeros equipos de cada conferencia (basados en el récord W-L-T) fueron ascendidos a los playoffs. Como resultado, esta fue la primera vez que equipos con récords de derrotas se clasificaron para los playoffs: los 4-5 Cleveland Browns y los 4-5 Detroit Lions.

Varias veces entre 1978-89, los dos juegos de comodines tuvieron que ser jugados en días diferentes. Normalmente ambos se celebrarían el domingo. En 1983 y 1988, los partidos se dividieron entre el sábado y el lunes porque el domingo era Navidad, y la NFL había evitado jugar ese día en ese momento. En 1984, ambos partidos se jugaron en la Zona Horaria del Pacífico, por lo que tuvieron que jugarse el sábado y el domingo para adaptarse a las diferencias horarias. En 1985, tanto los New York Giants como los Jets fueron anfitriones de juegos wild card. Como han compartido un estadio en casa desde 1984, los partidos tuvieron que jugarse en días diferentes.

Para la temporada de 1990, se agregó un tercer equipo wild card para cada conferencia, ampliando los playoffs a los doce equipos actuales. El ganador de la división con el menor número de semillas fue “degradado” al fin de semana de wild card. Además, se eliminaron las restricciones a los juegos intradivisionales durante los playoffs divisionales.

La temporada 2001 se convirtió en la primera vez que se jugaban partidos de playoffs en horario de máxima audiencia. Por lo tanto, la liga ya no tenía las mismas restricciones que en 1984 en cuanto a cuándo programar los partidos en la Zona Horaria del Pacífico.

El formato de 1990 continuó hasta la expansión y reorganización de 2002 en ocho divisiones. En este formato actual, como se ha explicado anteriormente, los 4 ganadores de la división y los 2 comodines se siembran de 1 a 6, con las 2 semillas superiores recibiendo byes, y la semilla más alta en cada ronda garantizada para jugar la semilla más baja. Además, las semillas determinan la ventaja del campo local.

Propuestas de modificación

Hay algunas limitaciones que existen en el actual sistema de playoffs de 12 equipos. Como el ganador de una división es un puesto garantizado en los playoffs, ha habido muchos casos en los que un equipo que gana una división “débil” apenas tiene un récord de victorias o tiene un récord de.500 o de derrotas (como los Seahawks de Seattle 2010). Al mismo tiempo, dado que el ganador de una división es mayor que los wild cards, los ganadores que no pertenecen a la división pueden terminar jugando un juego de carretera durante el Fin de Semana de Comodines contra un equipo con un récord inferior, o pueden perderse los playoffs. Y salir de gira durante la primera ronda de la postemporada no garantiza el éxito: la primera vez que los cuatro equipos de carretera ganaron durante el Fin de Semana Wild Card ocurrió durante la temporada 2015-16.

Esta cuestión se ha vuelto más frecuente desde el mencionado reajuste de 2002. Hay tres ejemplos notables en los que un ganador de una división con un récord de.500 o menos de.500 terminó ganando un partido de playoff contra un equipo con un récord superior:

  • En la temporada 2008-09, los Chargers de San Diego se apoderaron del Oeste de la AFC con un récord de sólo 8-8, y fueron anfitriones de los 12-4 Indianapolis Colts en la ronda de wild card, mientras que los New England Patriots no lograron ni siquiera asegurar un puesto de wild card en 11-5. Los Chargers derrotaron a los Colts en ese partido de desempate.
  • En la temporada 2010-11, los Seahawks 2010 ganaron el NFC West con un récord de 7-9, recibiendo y derrotando a los 11-5 New Orleans Saints. Los Giants de Nueva York y los Tampa Bay Buccaneers, ambos con 10-6 récords, no llegaron a los playoffs debido a que perdieron el desempate del sexto sembrado frente a los Green Bay Packers, que se convirtieron en el primer equipo del NFC que ganó el Super Bowl. Los Seahawks 2010 fueron el primer equipo en la historia de la NFL en ganar un campeonato de división y un partido de playoff con un récord de derrota en la temporada regular. Actualmente tienen el porcentaje de victorias más bajo de cualquier equipo que haya llegado a los playoffs.
  • En la temporada 2014-15, los Panthers de Carolina ganaron el NFC South con un récord de 7-8-1. Para la semana 16, ningún equipo en esa división podía terminar con más de siete victorias. Los Panthers derrotaron entonces a los Atlanta Falcons, que estaban 6-9 e invictos dentro de la división que entraba en el juego, por el título de la división. Ellos fueron anfitriones y derrotaron a los 11-5 Arizona Cardinals en la ronda de wild card. El mejor equipo que se perdió los playoffs ese año fueron los Philadelphia Eagles, que terminaron 10-6. Hasta la fecha, los Panthers de 2014 y los Seahawks de 2010 son los únicos dos equipos que han ganado una división y un partido de playoff, con un récord de derrotas.

Como resultado de este problema de siembra, se han hecho llamamientos frecuentes para que se modifique aún más el formato de los playoffs. Una propuesta ha sido ampliar los playoffs a 14 equipos. Los partidarios de la expansión señalan el aumento de los ingresos que podrían obtenerse de otros dos partidos de las eliminatorias. También notan que el sistema de playoff de 12 equipos fue implementado cuando la liga sólo tenía 28 equipos y seis divisiones (de 4 a 5 equipos cada una). La oposición a tal medida señala que una expansión de los playoffs “diluiría” el campo al dar acceso a equipos de menor calibre. Los opositores a la expansión apuntan aún más a los playoffs de la NBA y los playoffs de la NHL, donde más de la mitad de los equipos califican para la postemporada y, como resultado, a menudo hay un menor énfasis en el rendimiento de la temporada regular.

Después de que los playoffs de 2007 vieron a dos equipos wild card con mejores récords (los Jacksonville Jaguars y los eventuales campeones del Super Bowl XLII, los New York Giants) salir a derrotar a los ganadores de las divisiones (los Pittsburgh Steelers y los Tampa Bay Buccaneers, respectivamente) durante el fin de semana de comodines, la NFL exploró otra propuesta para cambiar los playoffs de manera que el equipo con el mejor récord fuera el anfitrión del juego, incluso si eso significaba que un ganador de la división saliera a la calle. El Comité de Competencia de la NFL retiró la solicitud más tarde en la temporada baja, con el presidente de los Atlanta Falcons, Rich McKay, mencionando que querían la idea de simplemente iniciar una discusión. El dueño de los New England Patriots, Robert Kraft, se opuso fuertemente al cambio de reglas, creyendo que “si ganas una división, es bueno para tus fans saber que tendrás un partido en casa”.

Justo antes del partido de desempate de Seahawks-Saints 2010-11, McKay quería revisar la propuesta anterior de volver a plantar equipos durante el fin de semana de wild card. Sin embargo, el escritor deportivo Peter King escribió que creía que los dueños de las ligas todavía dudaban en implementar tales cambios en este momento debido al entonces pendiente paro laboral de 2011, las propuestas de extender la temporada regular de 16 a 18 partidos y cómo afectará la postemporada, y el simple hecho de que no hay suficientes equipos que se hayan visto seriamente perjudicados por el formato actual.

En octubre de 2013, el comisionado de la NFL, Roger Goodell, anunció planes para volver a examinar la idea de expandir los playoffs a 14 equipos, con el aumento de los ingresos obtenidos de los dos juegos adicionales de postemporada que se utilizarán para compensar los planes de acortar la pretemporada. Los dos juegos Wild Card adicionales también podrían programarse para el fin de semana, lo que daría lugar a tres partidos, tanto el sábado como el domingo. Goodell sugirió entonces que podrían jugarse el viernes y/o el lunes, lo que podría eventualmente causar conflictos de programación con los partidos de la nueva eliminatoria de fútbol universitario.

La propuesta de desempate de 14 equipos permaneció presentada hasta diciembre de 2014, cuando ningún equipo en el Sur de la NFC pudo terminar mejor que.500; Goodell declaró que la liga votaría al respecto en las Reuniones de Propietarios de marzo de 2015. Un sistema propuesto de 14 clubes incluye dar byes en la primera ronda a los equipos con el mejor récord en cada conferencia, dos campeones de división en cada conferencia recibiendo partidos en casa, y los ocho equipos restantes estarían sembrados por el récord de victorias y derrotas. Sin embargo, para febrero de 2015, el Washington Post informó que el apoyo entre los propietarios de los equipos se había erosionado, y los líderes de la liga expresaron su renuencia a hacer un cambio hasta que la extensión de un año con la CBS para televisar el Fútbol Nocturno de los Jueves expirara al final de la temporada 2015. La propuesta perdió todo el interés; hoy, nunca se ha planteado. Es probable que el movimiento no se haga al expandir los playoffs o la temporada regular hasta por lo menos 2020, cuando expire el actual convenio colectivo de trabajo.