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Fútbol Americano

Salud

Los problemas de salud en el fútbol americano comprenden un gran número de riesgos de salud asociados con la participación en el deporte. Las lesiones son relativamente comunes en el fútbol americano, debido a su naturaleza como un juego de contacto completo. Las lesiones ocurren tanto durante la práctica como durante los juegos. Varios factores pueden afectar a la frecuencia de las lesiones: estudios epidemiológicos han demostrado que los jugadores mayores pueden estar en mayor riesgo, mientras que el equipo y los entrenadores experimentados pueden reducir el riesgo de lesiones. Las lesiones comunes incluyen esguinces, esguinces, fracturas, dislocaciones y conmociones cerebrales. Las conmociones cerebrales se han convertido en una preocupación, ya que aumentan el riesgo de enfermedades mentales como la demencia y la encefalopatía traumática crónica (ETC). En ligas individuales como la Liga Nacional de Fútbol (NFL) y la Asociación Nacional de Atletismo Universitario (NCAA), se publica un informe público de lesiones que contiene todos los jugadores lesionados de un equipo, su lesión y el estado de juego de cada jugador.

Las lesiones catastróficas -definidas como lesiones graves en la columna vertebral, la médula espinal o el cerebro- y las muertes son poco comunes en el fútbol; ambas se han vuelto menos comunes desde la década de 1970, aunque un pequeño número de ellas todavía ocurren cada año. Tanto las conmociones cerebrales como las lesiones catastróficas pueden ser causadas por colisiones entre cascos, así como por impactos contra el suelo o las rodillas de otros jugadores; en otros casos, pueden ser causadas por jugadores que han sufrido una lesión en la cabeza al volver a jugar, lo que puede poner al jugador en riesgo de sufrir una lesión grave. A pesar de la disminución de lesiones catastróficas, un mayor número de jugadores de la NFL han reportado lesiones mayores y carreras más cortas desde la década de 1970, en parte debido al creciente tamaño y velocidad de los jugadores y al uso de césped artificial.

En muchos casos, las lesiones sufridas durante el juego pueden causar daños a largo plazo. Además del daño neurológico causado por los golpes en la cabeza, las lesiones en la parte media e inferior del cuerpo pueden forzar a los jugadores a retirarse o llevar a enfermedades persistentes en el futuro. Se han utilizado varios métodos para reducir las lesiones en el fútbol, incluyendo cambios en las reglas, como la abolición de las grandes formaciones de cuña; una fuerte disminución de las lesiones en la columna cervical desde la década de 1970 se ha atribuido a cambios en las reglas que alteraron las técnicas de bloqueo y abordaje. Más recientemente, se han instituido cambios en las reglas para proteger a los jugadores de lesiones en la cabeza. El equipo como el casco de fútbol y las almohadillas se utilizan para dar a los jugadores un nivel de protección contra lesiones, mientras que otros factores como el tamaño de los tacos se utilizan para minimizar el riesgo de lesiones debido a las condiciones del campo.

Lesiones

Debido a que el fútbol americano es un deporte de contacto total, las lesiones en la cabeza son relativamente comunes. Según el Instituto de la Columna Vertebral de San Francisco en el Centro Médico Seton en Daly City, California, hasta 1.5 millones de hombres jóvenes participan en el fútbol americano anualmente, y se estima que hay 1.2 millones de lesiones relacionadas con el fútbol al año. Se estima que el 51% de las lesiones ocurren durante las sesiones de entrenamiento, mientras que el 49% ocurre en otros lugares. Las lesiones son casi 5 veces más probables de ocurrir durante las sesiones de entrenamiento de contacto que en las sesiones controladas, sin contacto. Los jugadores mayores tienen mayor riesgo de lesiones, mientras que los equipos con entrenadores experimentados y más entrenadores asistentes tienen menos probabilidades de sufrir lesiones. El cincuenta por ciento de las lesiones ocurren en las extremidades inferiores (las lesiones de rodilla solamente cuentan para aproximadamente el 36% de todas las lesiones) y el 30% ocurren en las extremidades superiores.

Los tipos más comunes de lesiones son torceduras, esguinces, moretones, fracturas, dislocaciones y conmociones cerebrales. Según la Sociedad de Médicos de la NFL, las lesiones más comunes en el fútbol son “conmociones cerebrales, lesiones contundentes en el pecho como contusiones cardíacas, contusiones pulmonares, costillas rotas, lesiones abdominales, laceraciones esplénicas y lesiones renales”. Las lesiones ortopédicas en la rodilla, el pie, el tobillo, el hombro, el cuello y la espalda también son comunes, al igual que las distensiones musculares en los tendones de la corva, los cuádriceps, las pantorrillas y el abdomen.

Las conmociones cerebrales son particularmente preocupantes, ya que las conmociones cerebrales repetidas pueden aumentar el riesgo de encefalopatía traumática crónica (ETC) y problemas de salud mental como demencia, enfermedad de Parkinson y depresión. Las conmociones cerebrales a menudo son causadas por colisiones entre cascos, impactos contra el suelo o las rodillas de otros jugadores, y contacto de la parte superior del cuerpo entre jugadores contrarios. Sin embargo, los cascos han evitado lesiones más graves como las fracturas de cráneo. Las lesiones de la columna cervical pueden ser catastróficas, pero han disminuido drásticamente desde mediados de la década de 1970 debido a cambios en las reglas y a la mejora de los regímenes de entrenamiento, el equipo y el entrenamiento.

Las drogas que mejoran el rendimiento (PED) son un problema tanto en la escuela secundaria como en el fútbol profesional. El uso de esteroides se ha relacionado con un mayor riesgo de lesiones musculoesqueléticas entre los jugadores. La hormona del crecimiento humano (HGH) es utilizada por algunos jugadores para mejorar el rendimiento, recuperarse de lesiones, disminuir el envejecimiento y perder peso. Aunque ninguno de estos usos está probado científicamente o es legal, la HGH pone a los usuarios en riesgo de efectos secundarios adversos como la aparición de la diabetes y afecta negativamente a las articulaciones y órganos como el corazón. Sin embargo, no ha habido estudios sobre el uso de HGH o los niveles iniciales de la hormona en los atletas de la NFL. Los jugadores de la NFL están rutinariamente sujetos a pruebas de drogas de acuerdo con las dos políticas de sustancias de la NFL. Los jugadores que se encuentran usando drogas que mejoran el rendimiento, incluyendo esteroides anabólicos, pueden enfrentar la suspensión y otros castigos. A partir de 2014, la liga no hace pruebas para el uso de HGH entre los jugadores.

National Football League

Una sección de reporte de lesiones es común en las secciones de deportes de los periódicos estadounidenses, donde se detallan las lesiones de cada equipo y la cantidad de tiempo que se espera que cada jugador lesionado esté fuera. El informe de lesiones fue creado para evitar que los jugadores obtengan información privilegiada sobre las lesiones de los jugadores, y como resultado, los equipos de la NFL deben informar sobre el estado de los jugadores lesionados en un calendario establecido durante la temporada. Las descripciones de severidad estándar son “fuera” (no se jugará en el próximo juego); “dudoso” (25% de probabilidad de jugar); “cuestionable” (50% de probabilidad de jugar); o “probable” (75% de probabilidad de jugar). Se sabe que los equipos minimizan, exageran o detallan en exceso las lesiones de sus equipos en un intento de confundir o engañar a los futuros oponentes. Los jugadores lesionados pueden ser colocados en una de varias listas de lesionados, incluyendo la lista de Físicamente Incapaces de Actuar (PUP). Si un jugador se lesiona en un evento fuera de un juego o práctica de equipo, o durante una práctica universitaria antes de ser reclutado, es elegible para la lista de Lesión No Fútbol. Los jugadores que han sufrido lesiones mayores y no se espera que jueguen por el resto de la temporada pueden ser colocados en la lista de reserva lesionada (IR). Estos jugadores no cuentan para el límite de la lista de los equipos.

Fútbol americano universitario y de secundaria

Según el College Football Assistance Fund, cada año se producen más de 20.000 lesiones a causa del fútbol universitario. La National Collegiate Athletic Association (NCAA) mantiene una lista de lesiones similar a la utilizada por la NFL – los jugadores lesionados están listados como “Fuera”, “Dudoso”, “Cuestionable”, o “Probable”, pero los jugadores suspendidos también están incluidos en la lista. Los jugadores universitarios están limitados a cuatro años de elegibilidad, pero pueden recibir una camiseta roja médica que les permita jugar otro año si han sufrido una lesión al final de la temporada y no han jugado en más del 30% de los partidos de la temporada.

Lesiones cerebrales

En 1994, la NFL estableció el Mild Traumatic Brain Injury Committee (MTBI), que más tarde fue reemplazado por el Head, Neck and Spine Committee (Comité de cabeza, cuello y columna vertebral), para estudiar las conmociones cerebrales y las lesiones cerebrales en jugadores de fútbol profesional. El comité y su liderazgo, incluyendo a Ira Casson y Elliot Pellman, fueron criticados por ex jugadores por afirmar que no hay suficiente investigación para determinar si las conmociones cerebrales conducen a una lesión cerebral permanente. Pellman, que se desempeñó como presidente del comité de 1994 a 2007, recibió una gran cantidad de críticas porque no tenía experiencia en neurología y la investigación que publicó sobre lesiones cerebrales no estaba de acuerdo con los hallazgos de científicos independientes. En 2009, un informe comisionado por la NFL mostró una mayor incidencia de diagnóstico de pérdida de memoria y demencia entre los futbolistas profesionales retirados en comparación con la población general. El estudio también indicó que estos síntomas estaban relacionados con los efectos de las conmociones cerebrales. Sin embargo, la NFL y los propios investigadores del informe cuestionaron la confiabilidad de algunos de los métodos de recolección de datos empleados por el estudio, incluyendo el hecho de que el estudio se realizó por teléfono. El mismo año, el comité reconoció por primera vez que las conmociones cerebrales pueden conducir a lesiones cerebrales a largo plazo. Una audiencia del Congreso en octubre de 2009, así como la presión de la Asociación Nacional de Jugadores de la Liga de Fútbol (NFLPA, por sus siglas en inglés), llevó a una revisión de la política de conmoción cerebral en noviembre y diciembre de ese año.

El comisionado de la NFL, Roger Goodell, abordó el tema de los traumatismos craneales en el fútbol profesional durante una charla celebrada el 15 de noviembre de 2012 en la Escuela de Salud Pública de Harvard. En la charla, destacó los esfuerzos de la NFL para reducir los traumatismos craneales mediante la adopción de medidas como la penalización de los golpes en la cabeza, una mejor evaluación de las conmociones cerebrales en la línea de banda y la retirada de los jugadores del juego después de que se les haya diagnosticado o se sospeche que han sufrido una conmoción cerebral. También habló sobre la necesidad de aumentar la investigación sobre las lesiones cerebrales y los trastornos a largo plazo, y pidió un cambio de cultura en la liga, diciendo que los jugadores necesitan estar más dispuestos a reconocer sus lesiones al personal médico. En septiembre de 2012, la liga prometió una donación de $30 millones a los Institutos Nacionales de Salud para investigar la conexión entre las lesiones cerebrales y los problemas de salud mental a largo plazo. A partir de 2012, la NFL fue objeto de varias demandas iniciadas por ex jugadores que alegaron que la liga ocultó información y engañó a los jugadores sobre los posibles impactos a largo plazo de las lesiones en la cabeza. Seis de las demandas fueron aprobadas para ser juzgadas juntas. En agosto de 2013 la NFL llegó a un acuerdo con más de 4.500 ex jugadores, acordando pagar 765 millones de dólares que se utilizarán para pagar los exámenes médicos de los ex jugadores de la NFL y para fines de investigación y educación. Además, los fondos también se utilizarán para compensar a los antiguos jugadores que se determine que tienen un deterioro cognitivo significativo.

Las conmociones cerebrales también son un problema fuera del fútbol profesional. En un estudio realizado en 2010 por la Universidad de Purdue y la Universidad de Indiana, se estima que entre 43.000 y 67.000 jugadores de fútbol sufren una conmoción cerebral cada temporada. Sin embargo, debido a que muchas lesiones no se reportan, el número verdadero puede exceder los 100,000. El estudio, “Functionally-Detected Cognitive Impairment in High School Football Players Without Clinically Diagnosed Concussion” (Deterioro cognitivo detectado funcionalmente en jugadores de fútbol de secundaria sin conmoción cerebral clínicamente diagnosticada), fue publicado en 2013 en el Journal of Neurotrauma y observó a 21 jugadores de secundaria a lo largo de una temporada; determinó que incluso los jugadores a los que no se les diagnosticaría una conmoción cerebral basándose en sus síntomas pueden mostrar deficiencias notables a través de resonancias magnéticas y pruebas verbales o cognitivas, lo que indica que las pruebas actuales utilizadas en la línea de banda para evaluar las conmociones cerebrales podrían no ser adecuadas. Un estudio realizado en 2013 por la Academia Nacional de Ciencias encontró que los índices de conmoción cerebral en el fútbol universitario superan a los de cualquier otro deporte, y que los jugadores de secundaria tienen el doble de riesgo de sufrir una conmoción cerebral que los jugadores universitarios. El estudio encontró que, como informaron los entrenadores atléticos, los jugadores de fútbol universitario sufren 6.3 conmociones cerebrales por cada 10,000 exposiciones atléticas (lo que significa una práctica o juego individual), y la tasa de jugadores de fútbol de la escuela secundaria es de 11.2. La cifra de conmociones cerebrales en la escuela secundaria es casi el doble de la del siguiente deporte más alto, el lacrosse. El estudio, financiado por una donación de $75,000 de la NFL a la Fundación de Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés), también encontró que no hay evidencia de que la nueva tecnología de cascos reduzca el riesgo de conmociones cerebrales.

Lesiones y muertes catastróficas

Las lesiones catastróficas no son comunes en el fútbol americano. Según el Centro Nacional para la Investigación de Lesiones Deportivas Catastróficas (National Center for Catastrophic Sport Injury Research), hubo 468 lesiones no fatales que resultaron en daño neurológico permanente en todos los deportes de la escuela secundaria en los Estados Unidos entre 1982 y 2011. En el fútbol, las lesiones catastróficas son raras, pero son devastadoras cuando ocurren. La tasa de traumatismos craneales catastróficos ha permanecido baja desde la introducción del casco de fútbol moderno en la década de 1970, pero las tasas de traumatismos son mucho más altas en la escuela secundaria que en la universidad. Un estudio de 2007 encontró que, en el fútbol americano de secundaria y universitario, hay un promedio de 7.23 lesiones catastróficas en la cabeza por año: hubo 0.67 lesiones por cada 100,000 jugadores de secundaria y 0.21 lesiones por cada 100,000 jugadores universitarios. Durante un período de 13 años, de septiembre de 1989 a junio de 2002, hubo 94 jugadores que sufrieron lesiones catastróficas en la cabeza, 8 de ellos murieron como resultado de la lesión, 46 sufrieron daño neurológico permanente y 36 se recuperaron completamente. Cincuenta y nueve por ciento de estos jugadores tenían un historial de lesiones en la cabeza, 71% de ellos ocurriendo en la misma temporada que su lesión catastrófica, y la mayoría de las lesiones catastróficas resultaron de ser abordados o de hacer un tackle. El estudio recomendó que los jugadores que exhiben síntomas neurológicos deben ser fuertemente disuadidos de volver a jugar.

El Centro Nacional de Estadísticas de Lesiones de la Médula Espinal (National Spinal Cord Injury Statistical Center) calcula que los costos médicos por lesiones catastróficas pueden ser extremadamente altos en 2011: los costos del primer año de alguien que tiene una tetraplejía alta, una lesión que causa la pérdida parcial o total del uso de todas las extremidades, son de USD $1,044,097, mientras que los años subsiguientes cuestan $181,328. Muchas escuelas secundarias en los Estados Unidos requieren que los estudiantes tengan una póliza de seguro, mientras que otras ofrecen seguro suplementario para ayudar a compensar el costo; algunas escuelas también solicitan que los promotores ayuden a las familias a pagar por estas pólizas.

Las lesiones catastróficas han ido disminuyendo constantemente desde la década de 1960, debido en parte a las normas que prohíben las formas peligrosas de contacto, como el puñetazo, los placajes faciales y el bloqueo de los glúteos. Sin embargo, las lesiones catastróficas siguen siendo causadas por colisiones entre cascos, así como cuando los jugadores se golpean la cabeza contra la rodilla o el suelo de un jugador contrario. Volver a jugar después de haber sufrido una lesión en la cabeza en una fase temprana del juego también pone a los jugadores en riesgo de sufrir una lesión aún más grave. Muchos estados requieren que los equipos eviten que los jugadores que han mostrado cualquier signo de conmoción cerebral vuelvan a jugar, mientras que se han sugerido otros pasos como una aplicación más agresiva de las reglas de seguridad y un mejor estado de los músculos del cuello. Además, se insta a los entrenadores a entrenar a los jugadores para que bloqueen con los hombros en lugar de la cabeza.

Las muertes en el fútbol son raras. Un estudio de 2013 de jugadores de fútbol de secundaria y universitarios dividió las fatalidades en dos tipos: fatalidades directas, definidas como aquellas causadas por “trauma de la participación en un deporte que resulta en una lesión cerebral, fractura cervical, o lesión intraabdominal” e fatalidades indirectas, definidas como aquellas que resultan de factores externos tales como “insuficiencia cardiaca, enfermedad por calor, rasgo de células falciformes, asma, o embolia pulmonar”. El estudio encontró que, en promedio, hay 4 fatalidades directas y 8.2 fatalidades indirectas entre los jugadores de secundaria y universidad por año, haciendo que las fatalidades indirectas sean más del doble de comunes que las fatalidades directas.

Efectos en la vida posterior a la carrera

Además de los efectos inmediatos sobre la salud, algunas lesiones sufridas durante la carrera de un jugador pueden tener efectos que se extienden a su vida posterior a la carrera. Un estudio de mortalidad de cohorte realizado por investigadores del Instituto Nacional de Seguridad y Salud Ocupacional (National Institute for Occupational Safety and Health, NIOSH) examinó a 3,349 jugadores de la NFL que jugaron al menos cinco temporadas completas de 1959 a 1988. Los resultados de este estudio sugieren que, en comparación con los hombres estadounidenses típicos, los jugadores de la NFL viven más tiempo en promedio, pero tienen alrededor de tres veces el riesgo de muerte asociado con los trastornos neurodegenerativos. En particular, el riesgo de muerte por enfermedad de Alzheimer y esclerosis lateral amiotrófica (ELA) fue aproximadamente cuatro veces mayor entre los ex jugadores que entre el hombre estadounidense promedio. El estudio también comparó los riesgos de mortalidad de los jugadores de velocidad (quarterbacks, running backs, fullbacks, receptores anchos, tight ends, linebackers, cornerbacks y safeties) y de los jugadores sin velocidad (linemen ofensivos y defensivos), con hallazgos que indican que un mayor número de muertes fueron atribuibles a trastornos neurodegenerativos en los jugadores de velocidad que en los jugadores sin velocidad. Esto puede deberse al mayor impulso de las colisiones de los jugadores de velocidad.

Fuera de los trastornos neurodegenerativos, las lesiones físicas sufridas durante una carrera pueden tener un efecto adverso en la vida posterior a la misma. Una encuesta realizada en 1990 entre la NFLPA y la Universidad Estatal de Ball encontró que el 65% de los jugadores encuestados habían sufrido una lesión grave (definida como una que les causó perder al menos ocho partidos): entre los jugadores que jugaron antes de 1959, este número era del 42%, pero aumenta al 72% entre los que jugaron en la década de 1980. Además, aproximadamente el 50% de los jugadores que habían jugado en las décadas de 1970 y 1980 informaron que se retiraron por lesión, en comparación con sólo el 32% de los que habían jugado antes de 1959. Dos tercios de los jugadores informaron que las lesiones que habían sufrido limitaban su capacidad de participar en actividades recreativas y deportivas durante la jubilación, mientras que la mitad dijo que sus lesiones disminuían su capacidad de realizar trabajos manuales. Una encuesta de seguimiento en 1994 encontró que el 47% de los receptores reportaron tener artritis. Estos informes se han atribuido a varios factores, incluyendo el aumento en el uso de césped artificial, así como el aumento del tamaño y la velocidad de los jugadores. El Dr. James Andrews, un reconocido cirujano ortopédico, dijo que “los atletas son más grandes, más fuertes y corren más rápido, y están desgarrando las rodillas al cortarlas, cambiando de dirección de una vez por todas”. Andrews también anotó el aumento en el número de lesiones sin contacto del ligamento cruzado anterior (LCA), que atribuyó al tamaño de los jugadores modernos.

Prevención

Las lesiones siempre han sido una parte extremadamente grande del Fútbol Americano, y varios métodos han sido usados históricamente y en tiempos modernos para prevenirlas. Un método que se ha utilizado para prevenir lesiones es cambiar las reglas del deporte. Un ejemplo temprano de esto es la eliminación de formaciones en masa como la cuña voladora a principios del siglo XX, debido al gran número de lesiones severas que causaron las formaciones. Cuñas más pequeñas que consistían en tres, cuatro o cinco jugadores se utilizaron con frecuencia en los retornos del saque inicial antes de que las cuñas se limitaran a dos o menos jugadores en 2009 por la NFL; una regla similar fue adoptada por la NCAA un año más tarde. La fuerte disminución en el número de lesiones catastróficas de la columna vertebral cervical desde mediados de la década de 1970 se ha atribuido parcialmente a cambios en las reglas que modificaron las técnicas de abordaje y bloqueo. Con la creciente conciencia de los efectos a largo plazo de las conmociones cerebrales, la NFL ha aprobado normas que prohíben atacar a los jugadores “indefensos” por encima del hombro, que exigen que las jugadas se pierdan cuando el corredor pierde su casco, y que imponen límites más estrictos a la capacidad de los jugadores que han sufrido una conmoción cerebral para volver a jugar.

Del mismo modo, se desarrollaron equipos modernos para reducir las lesiones. El casco de fútbol, aunque es un chivo expiatorio para las conmociones cerebrales, sirve como protección eficaz contra lesiones más peligrosas como las fracturas de cráneo. El casco moderno tiene sus raíces en los cascos de cuero utilizados por los jugadores de fútbol a principios del siglo XX para protegerse de las lesiones en la cabeza. Más tarde, los cascos evolucionaron para estar hechos de plástico duro, y se agregó una mascarilla para proteger a los jugadores de sufrir lesiones faciales. Muchos jugadores también usan protectores bucales para prevenir lesiones en los dientes y la lengua; en algunos niveles, como la NCAA, el uso de un protector bucal es obligatorio. Los jugadores de fútbol usan varias almohadillas para protegerse – las almohadillas para los hombros son las más importantes, protegiendo el hombro y el esternón, pero también se usan almohadillas para los muslos, la cadera, la cola y las rodilleras. Muchos mariscales de campo usan chalecos antibalas para proteger su caja torácica. Los tacos vienen en varias longitudes, y los jugadores eligen qué tacos usar basándose en el campo de juego – en el césped artificial, por ejemplo, los jugadores prefieren un tacón más corto para evitar que sus pies se claven en el suelo y corran el riesgo de lesionarse, mientras que los tacos más largos se usan generalmente en campos que están mojados o resbaladizos para proporcionar una mejor tracción. Las copas atléticas no se usan típicamente a nivel profesional, porque las copas atléticas tienden a dificultar el movimiento y hay un código no escrito entre los jugadores para no apuntar al área de la ingle. Además, los estudios han demostrado que las técnicas adecuadas de acondicionamiento, las rutinas de fitness y las rutinas de ejercicio, así como el equipamiento y el entrenamiento de alta calidad, pueden reducir el riesgo de lesiones entre los jugadores.